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Des scientifiques de l’université de Virginie ont identifié 14 gènes susceptibles de provoquer une prise de poids et trois gènes susceptibles de la prévenir. Ces découvertes ouvrent la voie à des traitements pour combattre un problème de santé qui touche plus de 40 % des adultes américains.

Un traitement potentiel

« Nous connaissons des centaines de variantes de gènes qui sont plus susceptibles d’apparaître chez les personnes souffrant d’obésité et d’autres maladies. Mais « plus susceptibles d’apparaître » ne signifie pas qu’ils causent cette maladie », a déclaré Eyleen O’Rourke. « Cette incertitude constitue un obstacle majeur à l’exploitation de la puissance de la génomique des populations pour identifier des cibles permettant de traiter ou de guérir l’obésité. Pour surmonter cet obstacle, nous avons mis au point un pipeline automatisé permettant de tester simultanément des centaines de gènes à la recherche d’un rôle causal dans l’obésité.

« Notre première série d’expériences a permis de découvrir plus d’une douzaine de gènes qui causent l’obésité et trois gènes qui la préviennent », a déclaré M. O’Rourke. « Nous pensons que notre approche et les nouveaux gènes que nous avons découverts vont accélérer le développement de traitements visant à réduire le fardeau de l’obésité. »

L’obésité et nos gènes

Ces nouvelles recherches de Mme O’Rourke contribuent à faire la lumière sur les interactions complexes entre l’obésité, l’alimentation et notre ADN. L’obésité est devenue une épidémie, due en grande partie à une alimentation riche en calories, en sucre et en sirop de maïs à haute teneur en fructose. Les modes de vie de plus en plus sédentaires jouent également un rôle important.

Mais nos gènes jouent également un rôle important, en régulant le stockage des graisses et en influençant la façon dont notre corps brûle les aliments comme carburant. Si les chercheurs parviennent à identifier les gènes qui transforment l’excès de nourriture en graisse, ils pourraient chercher à les désactiver à l’aide de médicaments et à dissocier l’excès de nourriture de l’obésité.

Les génomistes ont identifié des centaines de gènes associés à l’obésité – ce qui signifie que ces gènes sont plus ou moins répandus chez les personnes obèses que chez les personnes ayant un poids sain. Le défi consiste à déterminer quels gènes jouent un rôle causal en favorisant ou en aidant directement à prévenir la prise de poids.

Ils ont utilisé le ver C. elegans

Pour trier le bon grain de l’ivraie, Mme O’Rourke et son équipe se sont tournées vers d’humbles vers connus sous le nom de C. elegans. Ces minuscules vers aiment vivre dans la végétation en décomposition et aiment se régaler des microbes. Cependant, ils partagent plus de 70 % de nos gènes et, comme les humains, ils deviennent obèses si on les nourrit avec des quantités excessives de sucre.

Dans de nouveaux travaux Mme O’Rourke et ses collaborateurs ont utilisé ces vers pour cribler 293 gènes associés à l’obésité chez l’homme, dans le but de déterminer lesquels causent ou préviennent réellement l’obésité. Pour ce faire, ils ont mis au point un modèle d’obésité chez ce ver, en donnant à certains un régime normal et à d’autres un régime riche en fructose.

Ce modèle d’obésité, associé à l’automatisation et à des tests assistés par l’apprentissage automatique supervisé, leur a permis d’identifier 14 gènes qui causent l’obésité et trois qui aident à la prévenir. Fait intéressant, ils ont constaté que le blocage de l’action de ces trois gènes permettait de vivre plus longtemps et d’avoir une meilleure fonction neuro-locomotrice. C’est exactement le type d’avantages que les développeurs de médicaments espèrent obtenir des médicaments contre l’obésité.

Des résultats applicables à l’homme

Bien sûr, il reste encore du travail à faire. Mais les chercheurs affirment que ces indicateurs sont encourageants. Par exemple, le blocage de l’effet de l’un des gènes chez des souris de laboratoire a permis de prévenir la prise de poids, d’améliorer la sensibilité à l’insuline et de réduire la glycémie. Ces résultats (plus le fait que les gènes étudiés ont été choisis parce qu’ils étaient associés à l’obésité chez l’homme) laissent présager que ces résultats seront également valables chez l’homme, ont déclaré les chercheurs.

« Des thérapies anti-obésité sont nécessaires de toute urgence pour réduire le fardeau de l’obésité chez les patients et dans le système de soins de santé », a déclaré O’Rourke. « Notre combinaison de la génomique humaine avec des tests de causalité chez ces animaux modèles promet de donner des cibles anti-obésité plus susceptibles de réussir dans les essais cliniques en raison de leur efficacité accrue et de leurs effets secondaires réduits. »

Cette recherche a été publiée dans PLOS Genetics.

Source : University of Virginia
Crédit photo : StockPhotoSecrets