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Selon une nouvelle étude dirigée par Marie-Josée Harbec, psychoéducatrice à l’Université de Montréal, les garçons qui pratiquent des sports dans leur petite enfance sont moins susceptibles de présenter plus tard des symptômes de dépression et d’anxiété – connus sous le nom de détresse émotionnelle – dans la moyenne enfance.

Jouer au ballon contre la dépression

Cette étude suggère également que les garçons qui éprouvent moins de détresse émotionnelle au milieu de l’enfance sont aussi plus susceptibles d’être plus actifs physiquement au début de l’adolescence.

Dans cette étude,  » nous voulions clarifier la relation à long terme et réciproque, chez les enfants d’âge scolaire, entre la participation à des sports et les symptômes de dépression et d’anxiété « , a déclaré Harbec, qui a effectué ce travail en tant qu’étudiant au doctorat supervisé par Linda Pagani, professeur de psychoéducation à l’UdeM.

« Nous voulions également examiner si cette relation fonctionnait différemment chez les garçons et les filles âgés de 5 à 12 ans « , a déclaré Harbec, qui, avec Pagani, pratique à l’hôpital pour enfants du CHU de Ste-Justine.

« De nos jours, il existe de nombreuses preuves d’une crise de l’inactivité physique chez les enfants, ce qui pourrait avoir des répercussions sur la santé mentale et physique ultérieure « , a-t-elle ajouté.

Examiner les habitudes et les symptômes

Harbec et Pagani ont examiné les habitudes en matière de sport et d’activité physique déclarées par les enfants à l’âge de 5 et 12 ans, ainsi que par leurs parents, et ont également étudié les symptômes de détresse émotionnelle entre 6 et 10 ans, signalés par les enseignants de ces enfants.

« Nous avons constaté que les garçons de 5 ans qui n’avaient jamais fait de sport étaient plus susceptibles, entre 6 et 10 ans, d’avoir l’air malheureux et fatigué, d’avoir du mal à s’amuser, de pleurer souvent et de paraître craintifs ou inquiets », a déclaré Pagani, auteur principal de cette étude.

« De plus, les garçons qui présentaient des niveaux plus élevés de symptômes dépressifs et anxieux pendant la moyenne enfance étaient ensuite moins actifs physiquement à 12 ans. Pour les filles, en revanche, nous n’avons pas constaté de changements significatifs. »

En collaboration avec des chercheurs de l’Université McGill et de l’Institut de recherche du Centre hospitalier pour enfants de l’est de l’Ontario, Harbec et Pagani ont examiné les données d’une cohorte québécoise d’enfants nés en 1997 et 1998, dans le cadre de l’Étude longitudinale du développement des enfants du Québec, réalisée par l’Institut de la statistique du Québec.

Les parents de 690 garçons et 748 filles avaient déclaré leur participation à un sport au cours de l’année précédente à l’âge de 5 ans et leur niveau d’activité physique hebdomadaire à l’âge de 12 ans ; leurs enseignants ont évalué les symptômes de détresse émotionnelle observés à l’école de 6 à 10 ans. Ces données ont été stratifiées par sexe afin d’identifier tout lien significatif entre l’activité physique et la détresse émotionnelle.

De nombreux facteurs de confusion ont été éliminés, a déclaré M. Harbec. « Notre objectif était d’éliminer toute condition préexistante des enfants ou des familles qui auraient pu jeter une lumière différente sur nos résultats, comme le tempérament de l’enfant, l’éducation des parents ou le revenu familial », a-t-elle précisé.

Développer des aptitudes à la vie quotidienne

Selon les chercheurs, les garçons qui pratiquent un sport à l’âge préscolaire pourraient bénéficier d’activités physiques qui les aident à développer des aptitudes à la vie quotidienne telles que l’esprit d’initiative, le travail d’équipe et la maîtrise de soi, et à établir des relations de soutien avec leurs pairs et les entraîneurs et les instructeurs adultes.

« À l’inverse, les garçons qui présentent des symptômes de dépression et d’anxiété pourraient être plus isolés socialement, avoir moins d’énergie et moins de sentiment de compétence, ce qui pourrait avoir une influence négative sur l’engagement dans l’activité physique », a déclaré Pagani.

Chez les filles, les facteurs de risque et de protection liés à la dépression et à l’anxiété fonctionnent différemment, a déclaré Mme Harbec. Les filles sont plus susceptibles que les garçons de demander de l’aide et de révéler leur détresse émotionnelle à leur famille, à leurs amis ou aux prestataires des soins de santé, et le soutien psychologique de ces liens sociaux les protège mieux.

« De plus, comme les filles sont plus nombreuses à souffrir de détresse émotionnelle que les garçons, ce risque lié au sexe peut avoir conduit à une identification et à une intervention précoces pour les filles », et ainsi les protéger de dommages supplémentaires, a déclaré Harbec.

Cette recherche a été publiée dans Journal of Developmental & Behavioral Pediatrics.

Source : University of Montreal
Crédit photo : iStock