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Selon une étude, un médicament anticonvulsivant peu coûteux améliore nettement l’apprentissage, la mémoire et d’autres fonctions cognitives chez les patients atteints de la maladie d’Alzheimer dont le cerveau présente une activité épileptique.

Le médicament lévétiracétam

« Il s’agit d’un médicament utilisé pour l’épilepsie », explique Keith Vossel, directeur du Mary S. Easton Center for Alzheimer’s Disease Research à l’UCLA, et investigateur principal de l’essai clinique. « Nous l’avons utilisé dans cette étude pour les patients atteints de la maladie d’Alzheimer qui présentaient des signes d’activité épileptique silencieuse, c’est-à-dire une activité cérébrale ressemblant à une crise sans les convulsions associées. »

Le Dr Vossel a montré dans des études antérieures que les patients qui présentent une activité épileptique silencieuse dans leur cerveau voient leur fonction cognitive décliner plus rapidement. Les chercheurs ont choisi de tester le médicament anticonvulsivant lévétiracétam, qui a été approuvé par la FDA en 1999 et a également donné de bons résultats dans des modèles animaux de la maladie d’Alzheimer. Maintenant disponible sous forme de générique, le lévétiracétam coûte environ 70 dollars par an. La dose testée dans cet essai était de 125 mg deux fois par jour, ce qui est bien inférieur à la dose habituellement utilisée pour l’épilepsie.

Une étude avec 54 participants

Dans cette étude, 54 patients présentant des symptômes légers de la maladie d’Alzheimer ont été soumis à un dépistage de l’activité épileptique silencieuse au moyen d’un électroencéphalogramme (EEG) pour les surveiller pendant la nuit, ainsi que d’un magnétoencéphalogramme (MEG) d’une heure pour enregistrer les ondes magnétiques générées par l’activité électrique. « La MEG peut détecter une activité épileptique que les EEG ne détectent pas, car elle examine une population différente de cellules cérébrales », a expliqué le Dr Vossel.

Parmi les patients sélectionnés pour cette étude, 34 ont pu participer, dont près de 40 % présentaient une activité épileptique, les autres n’ayant aucune activité épileptique (les patients sous traitement anti-convulsif en raison de troubles épileptiques préexistants ont été exclus avant la sélection).

Ces patients ont ensuite été divisés en deux groupes, l’un recevant un placebo pendant quatre semaines, suivi d’une période de quatre semaines sans médicament, puis d’une dose de 125 mg de lévétiracétam deux fois par jour pendant quatre semaines. Le second groupe a reçu ces mêmes traitements dans l’ordre inverse. Cette conception croisée a permis de tester l’intervention sur tous les participants sans que ni les patients ni les chercheurs ne sachent si le patient prenait réellement ce médicament pendant une semaine donnée.

Pendant la période de cette étude, les chercheurs ont testé des aptitudes telles que la capacité des patients à résoudre des problèmes, à raisonner, à se souvenir de mots et à se promener. Par exemple, à l’aide d’un simulateur de conduite sur un écran d’ordinateur, ils ont demandé aux participants d’apprendre à suivre une route dans une ville virtuelle.

Une amélioration de la fonction cognitive

Les chercheurs ont constaté que les patients traités par le lévétiracétam présentaient une tendance à l’amélioration de la fonction cognitive, mais lorsque les patients ont été séparés en deux groupes, à savoir ceux présentant une activité épileptique silencieuse et les autres, les patients présentant une activité épileptique silencieuse ont clairement bénéficié de ce traitement.

« Il y avait des différences très nettes entre les groupes », dit le Dr Vossel. « Il y a un sous-type de la maladie d’Alzheimer, que l’on considère comme une variante épileptique, qui est assez commun, se produisant chez environ 60% des patients. Les patients atteints de cette forme de la maladie d’Alzheimer présentent une amélioration symptomatique avec le lévétiracétam. »

Lorsque les médecins diagnostiquent la maladie d’Alzheimer, ils ne testent généralement pas les crises silencieuses, de sorte que les résultats de cette étude peuvent les inciter à se demander si un patient est potentiellement en proie à une activité épileptique.

« Certaines caractéristiques cliniques indiquent que les patients atteints de la maladie d’Alzheimer sont plus susceptibles de présenter une activité épileptique silencieuse », explique-t-il. « La principale est d’être âgé de moins de 65 ans lorsque les symptômes commencent. » En fait, dit-il, ce médicament semblait également bénéficier aux patients plus jeunes, même s’ils ne présentaient pas d’activité épileptique détectable.

Les patients de cette étude prenaient déjà des médicaments actuellement approuvés pour la maladie d’Alzheimer, et cette étude démontre que le lévétiracétam améliore la fonction cognitive mieux que les traitements actuels seuls. De futures études seront nécessaires pour savoir si la prise de ce médicament à long terme peut ralentir la progression de la maladie d’Alzheimer.

De futures études sur une population plus diversifiée 

« Cette étude avait pour but d’examiner l’amélioration des fonctions cognitives au cours d’une courte période de traitement », explique le Dr Vossel. « D’autres études sont en cours pour voir si ce médicament peut contribuer à ralentir l’évolution de cette maladie sur des périodes plus longues », ajoutant que les futures  études de l’UCLA se concentreront sur le recrutement d’une population d’étude plus diversifiée et sur l’essai d’autres médicaments anticonvulsivants.

Cette recherche a été publiée dans JAMA Neurology.

Source : UCLA
Crédit photo : iStock