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Une météorite tombée sur Terre il y a plus d’un siècle pourrait contenir l’une des premières preuves concrètes d’un mélange cosmique au début du système solaire.

Une preuve d’un mélange cosmique

Après la naissance de notre Soleil, il y a 4,5 milliards d’années, on pense que la formation de Jupiter a entraîné la formation de deux réservoirs d’astéroïdes dans le système solaire, l’un à l’intérieur de l’orbite de la planète géante et l’autre à l’extérieur.

Les premiers sont connus sous le nom d’astéroïdes non carbonés, car ils sont traditionnellement pauvres en carbone, tandis que les seconds sont des astéroïdes carbonés, plus riches en éléments tels que l’eau et le carbone, qui ont pu survivre loin de la chaleur du Soleil.

Certains éléments indiquent que la poussière de ces deux réservoirs s’est mélangée, peut-être en raison de la légère migration de Jupiter et des autres planètes extérieures sur leur orbite vers le Soleil ou en s’en éloignant, au fur et à mesure que le système solaire se mettait en place.

Maintenant, Fridolin Spitzer, de l’université de Münster en Allemagne, et ses collègues ont trouvé l’une des meilleures preuves de ce mélange. Elle provient d’une météorite qui semble contenir des matériaux carbonés et non carbonés. « Cela implique qu’il s’agit d’un mélange entre ces deux réservoirs », explique Spitzer.

Elle est tombé en 1870 en Inde

Cette roche spatiale, appelée météorite Nedagolla, est tombée en Inde en 1870. Elle était déjà inhabituelle dans la mesure où sa composition chimique ne correspondait à aucune autre météorite analysée à ce jour, ce qui laissait penser qu’elle n’avait pas d’origine commune avec les météorites de la Terre.

Lorsque Spitzer et son équipe ont étudié cette météorite pour en savoir plus sur ses origines, ils ont été surpris de trouver des poches de l’élément molybdène avec différentes concentrations, certaines correspondant à des météorites carbonées et d’autres à des météorites non carbonées.

Les mesures de la désintégration radioactive de cette météorite suggèrent qu’elle s’est formée au moins 7 millions d’années après la naissance de notre système solaire. Deux astéroïdes provenant des réservoirs internes et externes semblent s’être écrasés pour former cette météorite, peut-être sous l’effet de la force gravitationnelle de Jupiter qui s’est rapproché ou éloigné du Soleil.

« C’est agréable de trouver des preuves que cela s’est réellement produit », déclare Spitzer. Si l’équipe a raison, ce serait l’une des premières preuves météoritiques que ce mélange a réellement eu lieu.

« C’est passionnant », déclare Harold Connolly de l’université Rowan dans le New Jersey. « C’est ce que nous devrions être en mesure de voir si Jupiter migrait et jetait des matériaux dans et hors du système solaire ».

D’autres preuves indirectes de cette migration existent, explique Sara Russell, du Muséum d’histoire naturelle de Londres, comme la petite taille de la planète Mars – qui est peut-être le résultat du fait que Jupiter était plus proche de Mars qu’aujourd’hui et qu’il a balayé de sa matière, empêchant Mars de grossir.

« Ensuite, il y a l’énorme diversité de matériaux dans la ceinture d’astéroïdes, qui est vraiment un fouillis de matériaux super riches en glace et de matériaux à température [relativement] élevée », explique Russell. « Il faut que quelque chose remue le pot pour mélanger les choses ».

Une collision entre une paire d’astéroïdes

La météorite de Nedagolla serait cependant la première preuve physique d’une collision entre une paire d’astéroïdes provenant des deux réservoirs. Les météorites déjà présentes dans des collections sur Terre pourraient également contenir des preuves similaires. « Il y a tellement de parties des collections qui sont vraiment inexplorées », dit Russell. « Je suis sûr qu’il y a des tas de secrets à découvrir ».

Cette recherche a été pré-publiée dans ArXiv.

Source : New Scientist
Crédit photo : iStock