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Les papillons femelles facteur rouge voient une couleur supplémentaire dans la partie ultraviolette du spectre lumineux que même les mâles de leur espèce ne peuvent pas voir.

Voir des couleurs supplémentaires

Alors que de nombreuses espèces animales peuvent voir une couleur dans l’ultraviolet, la capacité de voir plusieurs couleurs dans le spectre UV est rare. Selon Susan Finkbeiner, de l’université d’État de Californie à Long Beach, et Adriana Briscoe, de l’université de Californie à Irvine, les crevettes mantes et les papillons de nuit colibris peuvent également voir plusieurs couleurs dans l’UV.

Susan Finkbeiner a entraîné 80 Heliconius erato, une espèce de papillon d’Amérique centrale, et 120 de deux autres espèces de papillons à boire à une mangeoire placée sur une source lumineuse réglée sur une longueur d’onde UV spécifique. Elle explique que si le dressage des papillons est difficile, le cerveau relativement gros des papillons Heliconius en fait « les Einstein du monde des papillons ».

Après le dressage, ces papillons ont été autorisés à voler dans un enclos où deux sources de lumière UV étaient réglées chacune sur une couleur UV différente. Les mâles de H. erato et tous les papillons des deux autres espèces ont volé vers la lumière la plus brillante.

Lorsque les deux lumières étaient de luminosité égale, ils se sont posés sur la lumière sur laquelle se trouvait une récompense en miel dilué environ la moitié du temps, ce qui montre qu’ils ne pouvaient pas faire la différence entre les deux couleurs UV, ont conclu les chercheurs.

Elles ont choisi la bonne couleur UV

Les femelles H. erato ont correctement choisi la couleur UV associée à la récompense en miel dans toutes les conditions de test, même si l’autre lumière UV était 15 fois plus brillante.

« Chaque sexe de cette espèce de papillon voit littéralement le monde avec des yeux différents », explique M. Briscoe. Cela suggère une division du travail par sexe, peut-être similaire à celle observée chez les singes écureuils, où seules les femelles peuvent différencier le rouge du vert, ce qui fait d’elles des spécialistes de la recherche de fruits mûrs pour leur groupe.

Chez l’homme, nous observons ce type de différence liée au sexe dans la vision des couleurs dans la plus grande probabilité de daltonisme chez les hommes que chez les femmes, dit Briscoe.

Une découverte étonnante

Selon M. Finkbeiner, les différences de vision liées au sexe sont courantes chez les papillons, mais la découverte de la capacité à voir deux couleurs UV est une première chez ces insectes. Il est difficile de prouver la détection de plusieurs longueurs d’onde UV, dit-elle. Le fait que les chercheurs ne puissent pas voir eux-mêmes les deux couleurs UV n’aide pas. « Qui sait comment elles sont apparues aux papillons », explique Mme Finkbeiner. « Ils me semblaient tous deux violets ».

Cette recherche a été publiée dans le Journal of Experimental Biology.

Source : New Scientist
Crédit photo : iStock