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Selon une nouvelle étude, le réchauffement des eaux océaniques a entraîné une baisse de la luminosité de la Terre. Des chercheurs ont utilisé des décennies de mesures de l’ensoleillement terrestre – la lumière réfléchie par la Terre qui éclaire la surface de la Lune – ainsi que des mesures par satellite pour constater une baisse significative de la réflectance de la Terre, ou albédo, au cours des deux dernières décennies.

Une diminution de la réflectance 

Selon cette nouvelle étude, la Terre réfléchit maintenant environ un demi-watt de moins de lumière par mètre carré qu’il y a 20 ans, la plus grande partie de cette baisse se produisant au cours des trois dernières années de données d’ensoleillement de la Terre. Cela équivaut à une diminution de 0,5 % de la réflectance de la Terre. La Terre reflète environ 30 % de la lumière solaire qui l’éclaire.

« La baisse de l’albédo a été une telle surprise pour nous lorsque nous avons analysé les trois dernières années de données après 17 ans d’albédo presque plat », a déclaré Philip Goode, chercheur à l’Institut de technologie du New Jersey et auteur principal de cette nouvelle étude, en se référant aux données d’ensoleillement de la Terre de 1998 à 2017 recueillies par l’Observatoire solaire de Big Bear en Californie du Sud. Lorsque les dernières données ont été ajoutées à celles des années précédentes, la tendance à l’assombrissement est devenue claire.

Deux éléments affectent la lumière solaire nette qui atteint la Terre : la luminosité du Soleil et la réflectivité de la planète. Les changements de l’albédo de la Terre observés par les chercheurs ne sont pas corrélés aux changements périodiques de la luminosité du Soleil, ce qui signifie que ces changements du pouvoir réfléchissant de la Terre sont causés par quelque chose sur la Terre.

Une réduction des nuages bas brillants et réfléchissants

Plus précisément, on a constaté une réduction des nuages bas brillants et réfléchissants au-dessus de l’océan Pacifique oriental au cours des dernières années, selon les mesures satellitaires effectuées dans le cadre du projet CERES (Clouds and the Earth’s Radiant Energy System) de la NASA.

Il s’agit de la même zone, au large des côtes occidentales de l’Amérique du Nord et du Sud, où des augmentations des températures de surface de la mer ont été enregistrées en raison de l’inversion d’une condition climatique appelée oscillation décennale du Pacifique, qui est probablement liée au changement climatique mondial.

L’assombrissement de la Terre peut également être considéré comme une augmentation de l’énergie solaire captée par le système climatique de la Terre. Une fois que cette importante énergie solaire supplémentaire se trouve dans l’atmosphère et les océans de la Terre, elle peut contribuer au réchauffement de la planète, car la lumière solaire supplémentaire est de la même ampleur que le forçage climatique anthropique total au cours des deux dernières décennies.

Des résultats inquiétants

« C’est en fait assez inquiétant », a déclaré Edward Schwieterman, spécialiste des sciences planétaires à l’université de Californie à Riverside, qui n’a pas participé à cette nouvelle étude. Pendant un certain temps, de nombreux scientifiques ont espéré qu’une Terre plus chaude pourrait entraîner une augmentation des nuages et de l’albédo, ce qui contribuerait à modérer le réchauffement et à équilibrer le système climatique, a-t-il ajouté. « Mais cette étude montre que c’est le contraire qui est vrai ».

Cette recherche a été publiée dans Geophysical Research Letters.

Source : American Geophysical Union
Crédit photo : Pixabay