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Une étude sur les origines de la sensation de douleur a conduit à la mise au point d’un nouveau traitement de la douleur inflammatoire qui pourrait constituer une alternative prometteuse aux opioïdes. Cette recherche préclinique a été menée par des neuroscientifiques et des pharmacologues, tous de la Jacobs School of Medicine and Biomedical Sciences de l’Université à Buffalo.

Un nouveau traitement

« Nos petits peptides sont capables de pénétrer dans les terminaisons nerveuses et de soulager la douleur après une seule administration », a déclaré l’auteur principal, Arin Bhattacharjee, professeur associé de pharmacologie. Les chercheurs ont étudié les neurones sensoriels appelés nocicepteurs, qui s’activent en réponse à la douleur causée par une blessure.

« Cette découverte est particulièrement intéressante car un sous-ensemble spécifique de neurones de la douleur dans les ganglions de la racine dorsale (DRG) du système nerveux périphérique exprime l’AP2A2 alors que d’autres populations de neurones sensoriels dans les DRG ne le font pas », a déclaré Powell, maintenant chercheur postdoctoral au département de neurologie de la Harvard Medical School. « Cela suggère que cette sous-unité joue un rôle important dans ces neurones douloureux particuliers, qui sont responsables d’une majorité des comportements douloureux inflammatoires qui sont observés chez les rongeurs et les humains. »

En utilisant des approches génétiques et pharmacologiques, les chercheurs ont découvert que l’endocytose dans ces neurones était essentielle pour le développement et le maintien de la douleur inflammatoire.

Une profonde réduction de la douleur

« Mais lorsque nous inhibons l’endocytose par une approche génétique ou pharmacologique, nous observons de profondes réductions des comportements indiquant la douleur », a déclaré Powell. Même dans des conditions qui favorisent l’hyperactivité des neurones de la douleur, les chercheurs ont constaté qu’ils pouvaient réduire considérablement cette hyperactivité – et donc la perception de la douleur – lorsqu’ils empêchaient l’endocytose avec leur nouvelle molécule peptidique. « En inhibant l’endocytose, nous sommes en mesure d’empêcher les neurones sensibles à la douleur de relayer l’information sur la douleur au système nerveux central », a déclaré M. Powell.

Un avantage local

L’un des principaux avantages de ces peptides mis au point par les chercheurs est qu’ils perturbent l’endocytose lorsqu’ils sont appliqués localement aux terminaisons nerveuses douloureuses.

« Dans la pratique clinique, nous utilisons tout le temps des approches locales pour bloquer la douleur », a déclaré Bhattacharjee. « Les anesthésiques sont efficaces pour bloquer la douleur, mais le problème est qu’ils bloquent tous les neurones sensoriels, de sorte que le patient se sent engourdi, et ils sont de très courte durée. Une fois l’anesthésie dissipée en quelques heures, des analgésiques sont souvent nécessaires.

« Nous avons constaté qu’une application locale de notre peptide réduisait les comportements douloureux dans de multiples modèles de douleur inflammatoire pendant une période allant jusqu’à six jours », a-t-il déclaré.

M. Bhattacharjee note que l’administration locale de ce médicament peut toutefois avoir ses propres limites : ils ont tendance à se diffuser rapidement à partir du site où ils ont été administrés. « Notre nouvelle technologie semble résoudre ce problème en pénétrant dans les terminaisons nerveuses et en y restant », a-t-il déclaré. « Le résultat est une réduction durable de la douleur ».

Vers une commercialisation

Les chercheurs prévoient maintenant de se concentrer sur des études-clés de la formulation préclinique et de la toxicologie afin de permettre une nouvelle demande auprès de la FDA pour des tests sur l’homme.

Ces recherches ont conduit l’UB à déposer des brevets sur deux séries des nouveaux peptides lipidés – des peptides modifiés par des molécules lipidiques – qui sont injectés sur le site de la blessure. Avec l’aide de l’UB Business and Entrepreneurial Partnerships, les chercheurs ont également créé une jeune entreprise appelée Channavix, Inc., qui développe des médicaments non opioïdes contre la douleur, afin d’en faciliter la commercialisation.

Cette recherche a été publiée dans Nature Communications.

Source : University at Buffalo
Crédit photo : iStock