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Au cours des 40 dernières années, la chaleur extrême a constitué un défi bien plus important pour les populations urbaines du monde entier.

Le changement climatique affecte les villes

Les villes sont vulnérables à la chaleur en raison du changement climatique et de ce que l’on appelle l’effet d’îlot de chaleur urbain – un phénomène selon lequel les zones urbaines sont beaucoup plus chaudes que les régions rurales environnantes en raison de leur plus forte concentration d’infrastructures construites et d’activités humaines.

Cascade Tuholske, de l’université de Californie à Santa Barbara, et ses collègues ont utilisé des données sur la population urbaine mondiale combinées à des estimations de la température maximale de l’air et de l’humidité relative à résolution fine pour déterminer dans quelle mesure les régions urbaines ont été affectées par des températures quotidiennes supérieures à 30 °C entre 1983 et 2016.

« Je pense vraiment que nous avons volé à l’aveuglette en matière de compréhension des impacts sur la santé et la chaleur, et je pense que cette étude fournit une carte, pour ainsi dire, pour nous permettre de commencer à réfléchir à l’endroit où cibler les interventions et les politiques », déclare Tuholske.

Une étude combinant 13 115 établissements urbains

L’équipe a combiné les données de 13 115 établissements urbains, dont certains situés dans des régions à urbanisation rapide, comme l’Afrique subsaharienne, le Moyen-Orient et l’Asie du Sud, qui sont souvent sous-représentées dans les études urbaines.

Tuholske et ses collègues ont estimé que l’exposition mondiale à la chaleur extrême – évaluée à l’aide d’une métrique qui prend en compte le nombre de personnes touchées et le nombre de jours où chaque personne a été touchée – a augmenté de 199 % entre 1983 et 2016. En 1983, on comptait 40 milliards de jours-personnes d’exposition par an, alors que ce chiffre était de 119 milliards en 2016.

« Ces travaux soulignent la nécessité de poursuivre les recherches sur les facteurs déterminants des résultats en matière de chaleur-santé dans les zones urbaines », explique Gabriele Manoli, de l’University College London. « De l’hétérogénéité du tissu urbain à la mobilité… en passant par les inégalités sociales et… la mortalité liée à la température. »

Plusieurs villes prennent des initiatives 

Les données recueillies seront rendues publiques afin de permettre à d’autres personnes d’évaluer comment leurs communautés sont affectées par la chaleur extrême, explique Tuholske. « La majorité des grandes villes du monde sont très conscientes de ces problèmes, et beaucoup de villes prennent en fait beaucoup d’initiatives pour y remédier », affirme Prathap Ramamurthy, de la City University de New York.

Cette recherche a été publiée dans PNAS.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay