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La découverte qu’un produit chimique est mortel pour la bactérie responsable de la maladie de Lyme mais inoffensif pour les animaux, pourrait permettre d’éradiquer la maladie dans la nature.

Éradication de la maladie de Lyme

« La maladie de Lyme est bien placée pour être éradiquée », affirme Kim Lewis, de l’université Northeastern à Boston. « Nous nous préparons, le premier essai sur le terrain aura lieu l’été prochain ».

La maladie de Lyme est causée par une bactérie appelée Borrelia burgdorferi qui se cache dans les souris sauvages. Les tiques qui se nourrissent de ces souris sont infectées et peuvent contaminer d’autres animaux, y compris l’homme.

Cette maladie est un problème croissant en Amérique du Nord, en Europe et en Asie. Elle provoque d’abord une éruption cutanée caractéristique en forme d’œil de bœuf et un syndrome pseudo-grippal. Si elle n’est pas traitée, elle peut entraîner de graves problèmes à long terme, comme l’arthrite de Lyme.

Actuellement, elle est traitée par des antibiotiques tels que la doxycycline, qui tuent un large éventail de bactéries. Cependant, cela perturbe le microbiome intestinal, provoquant des symptômes comme la diarrhée, et peut également entraîner une résistance accrue aux antibiotiques.

Inoffensif pour les animaux

Maintenant, l’équipe de Lewis a découvert qu’un composé appelé hygromycine A est totalement inoffensif pour les animaux et a peu d’effet sur la plupart des bactéries, mais est extrêmement mortel pour les bactéries spirochètes telles que B. burgdorferi.

Les bactéries spirochètes ont une forme en tire-bouchon qui leur permet de s’enfouir dans les tissus. Elles sont également à l’origine des maladies telles que la syphilis, explique M. Lewis. « Ce sont des agents pathogènes assez dangereux ».

Lors des tests sur les animaux, l’équipe n’a pas observé d’effets nocifs de l’hygromycine, quelle que soit la dose. « Elle est exceptionnellement sûre », affirme Lewis. Une société appelée FlightPath dépose maintenant aux États-Unis les demandes d’autorisation nécessaires avant que ce produit chimique puisse être testé sur l’homme.

Efficace également contre la syphilis

L’hygromycine pourrait également être utilisée comme traitement de la syphilis, notamment parce que cette infection bactérienne développe une résistance aux traitements standard.

En outre, l’équipe de Lewis a montré que le fait de nourrir des souris avec des appâts contenant de l’hygromycine peut éliminer les infections à B. burgdorferi. En théorie, le fait de lâcher de tels appâts pourrait éradiquer la maladie de Lyme de zones entières, et même des pays entiers.

Selon M. Lewis, un essai sur le terrain réalisé il y a dix ans avec des appâts à base de doxycycline a été couronné de succès. Mais l’utilisation généralisée de ce produit chimique à cette fin n’est pas souhaitable car elle pourrait conduire de nombreux microbes à développer une résistance aux antibiotiques.

Il est difficile de développer une résistance

En revanche, les études de Lewis suggèrent qu’il est extrêmement difficile pour B. burgdorferi de développer une résistance à l’hygromycine. Ce produit chimique ressemble aux nutriments essentiels que les spirochaetes ne peuvent pas fabriquer eux-mêmes et qu’ils absorbent à l’aide d’un transporteur spécifique, de sorte que les mutations qui bloquent l’absorption de l’hygromycine priveraient également les spirochaetes de ces nutriments.

Lewis précise que son équipe n’est pas la première à découvrir la valeur de l’hygromycine. Elle a été étudiée comme traitement potentiel d’une maladie du porc dans les années 1980, mais a été abandonnée. Des vaccins contre la maladie de Lyme sont également en cours de développement, mais l’éradication de la maladie serait une option encore meilleure.

Cette recherche a été publiée dans Cell.

Source : New Scientist
Crédit photo : iStock