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Un médicament couramment utilisé pour traiter le cancer peut restaurer la mémoire et les fonctions cognitives chez les souris, qui présentent les symptômes de la maladie d’Alzheimer, selon une nouvelle étude de l’Université de Colombie-Britannique.

L’Axitinib contre la maladie d’Alzheimer

Le médicament, l’Axitinib, inhibe la croissance de nouveaux vaisseaux sanguins dans le cerveau – une caractéristique commune aux tumeurs cancéreuses et à la maladie d’Alzheimer, mais qui représente une nouvelle cible pour les traitements de la maladie d’Alzheimer.

Les souris atteintes de la maladie d’Alzheimer qui ont suivi ce traitement ont non seulement présenté une réduction des vaisseaux sanguins et d’autres marqueurs de la maladie d’Alzheimer dans leur cerveau, mais elles ont également obtenu des résultats remarquables dans des tests conçus pour mesurer l’apprentissage et la mémoire.

Réorienter un médicament déjà approuvé

« Nous sommes vraiment très enthousiastes, car ces résultats suggèrent que nous pouvons réorienter des médicaments anticancéreux approuvés vers le traitement de la maladie d’Alzheimer », a déclaré le professeur Wilf Jefferies, auteur principal de cette étude et chercheur principal. « Cela pourrait raccourcir le développement clinique de plusieurs années ».

On estime que la maladie d’Alzheimer touche 50 millions de personnes dans le monde. Cette affection se caractérise par un déclin cognitif, une perte de mémoire et des changements dysfonctionnels dans le cerveau.

Des traitements potentiels de la maladie d’Alzheimer se sont déjà révélés prometteurs dans des modèles animaux, mais ont échoué dans les essais cliniques. En général, ces stratégies ciblent une protéine appelée tau ou un fragment de protéine appelé bêta-amyloïde, mais les chercheurs de l’UBC ont choisi une approche différente. Ils ont laissé de côté les cibles traditionnelles et se sont plutôt intéressés à freiner l’angiogenèse, c’est-à-dire la croissance de nouveaux vaisseaux sanguins.

« La grande majorité des essais cliniques ont ciblé directement ou indirectement la bêta-amyloïde ou tau », a déclaré le professeur Jefferies. « Mis à part quelques résultats récents controversés, ces essais cliniques n’ont pas été couronnés de succès. Ainsi, beaucoup d’efforts semblent avoir été dirigés vers les mauvaises cibles pour inverser la maladie d’Alzheimer. »

Stopper la prolifération des vaisseaux sanguins

Pour préparer le terrain à la présente étude, les travaux pionniers du professeur Jefferies ont montré que la prolifération des vaisseaux sanguins compromet la barrière hémato-encéphalique chez les patients atteints de la maladie d’Alzheimer. Cette barrière, constituée en grande partie de vaisseaux sanguins, est censée protéger le cerveau des infections car les molécules étrangères ne peuvent pas la traverser facilement.

Étant donné que les tumeurs cancéreuses dépendent également de la croissance de nouveaux vaisseaux sanguins pour survivre et se développer, les chercheurs ont pensé qu’un médicament anticancéreux éprouvé pourrait stopper ce processus dans la maladie d’Alzheimer.

« L’axitinib, le médicament anticancéreux que nous avons utilisé, bloque un récepteur dans le cerveau appelé récepteur de la tyrosine kinase, qui est en partie responsable de la formation des vaisseaux sanguins », explique le Dr Chaahat Singh, premier auteur d’un article et chercheur postdoctoral travaillant avec le professeur Jefferies. « Il empêche les vaisseaux sanguins anormaux de se développer, ce qui prévient ensuite de nombreux effets en aval. »

De très bons résultats

En utilisant l’Axitinib pendant un mois seulement, les chercheurs ont considérablement réduit la croissance des vaisseaux sanguins, restauré la barrière hémato-encéphalique et, surtout, aidé les souris à mieux réussir les tests cognitifs. Dans un test typique, on apprend à une souris à atteindre une récompense à travers un labyrinthe. Une souris en bonne santé peut retrouver le chemin de cette récompense, alors qu’un animal présentant les symptômes de la maladie d’Alzheimer ne le peut pas.

Jusqu’à présent, ce traitement n’a été appliqué qu’à des souris. Des essais cliniques seront nécessaires pour évaluer l’efficacité de ce traitement chez les patients atteints de la maladie d’Alzheimer, ainsi que pour envisager l’utilisation à long terme de médicaments anticancéreux chez les personnes atteintes de cette maladie, qui sont pour la plupart des personnes âgées.

Tester l’Axitinib chez l’homme

Les chercheurs sont néanmoins optimistes. Si l’Axitinib donne de bons résultats chez l’homme, la réadaptation d’un médicament déjà approuvé pourrait faire progresser plus rapidement son utilisation pour la maladie d’Alzheimer. « L’approche thérapeutique que nous avons découverte a la possibilité de réviser le traitement clinique des patients atteints de la maladie d’Alzheimer, ce qui, à mon avis, est absolument nécessaire à ce stade pour que le domaine progresse. », conclut Jefferies.

Cette recherche a été publiée dans EBioMedicine.

Source : University of British Columbia
Crédit photo : StockPhotoSecrets