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L’ancien lac qui se trouvait dans le cratère de Jezero sur Mars a été inondé il y a des milliards d’années, transportant de gros blocs rocheux dans le delta d’une rivière et déposant de l’argile à grains fins qui pourrait potentiellement préserver des signes de vie ancienne.

Un lac sur Mars

Nicolas Mangold, de l’université de Nantes en France, et ses collègues ont analysé les photographies d’une falaise prises par le rover Perseverance de la NASA entre février et mai 2021.

Les chercheurs ont trouvé trois parties à une formation rocheuse appelée Kodiak butte, à l’ouverture du lac. Au sommet, il y a de grands blocs rocheux, dont le plus grand mesure 1,5 mètre de large et un mètre de haut, ce qui suggère que le flux d’eau dans ce lac s’est suffisamment accéléré à un moment donné pour qu’il puisse transporter ces roches sur des dizaines de kilomètres.

Sous ces blocs rocheux, ils ont trouvé une accumulation de sédiments qui indique un écoulement régulier et constant de la rivière avant que les inondations transportant ces blocs rocheux n’atteignent ce cratère. Nous n’avons aucune idée de ce qui a provoqué ces inondations, dit Mangold. Dans la couche la plus basse, l’équipe a trouvé des traces de mudstones qui, selon M. Mangold, sont les plus à même de conserver des traces de vie ancienne.

Une preuve de la présence d’un lac durable

« Ces images constituent une preuve irréfutable de la présence d’un lac durable dans le cratère de Jezero », déclare Joe Levy de l’université Colgate aux États-Unis. « Les caractéristiques qui m’enthousiasment le plus sont ces parties du delta plus boueuses et à grains fins [qui] n’ont jamais été explorées sur Mars, et qui ont les meilleures chances de préserver de la matière organique ou d’autres indices permettant de déterminer si des organismes ont pu s’installer dans ce lac, au cours de la première période plus chaude et plus humide de Mars. »

Il n’y a actuellement pas d’eau liquide sur Mars car cette planète est trop froide et la pression dans l’atmosphère est trop faible. Mais il y a 3,7 milliards d’années, de l’eau a coulé sur Mars. Les trois couches rocheuses sur les images de Perseverance sont typiques d’un rivage et ressemblent à celles que l’on trouve dans les bassins du désert du Nevada, explique Mangold.

Ce lac a été trouvé dans le cratère Jezero qui a un diamètre de 45 kilomètres. « Nous pensons que ce lac avait une largeur d’environ 35 kilomètres et une superficie d’environ 900 kilomètres carrés », explique M. Mangold.

Plusieurs questions concernant ce lac

Mais il y a encore beaucoup de choses que nous ne savons pas sur ce lac. « Nous savons qu’il y avait une rivière qui entrait dans le cratère à l’ouest », dit Mangold. « Il ne fait aucun doute que c’est de là que l’eau serait venue, mais on ne sait pas si elle provenait des lacs glaciaires en amont ou si c’était juste de la pluie ». Nous ne savons pas non plus quel est son âge ni quand il s’est asséché, ni si l’eau était douce ou salée, une question qui pourrait avoir un impact sur les types de vie potentielle qu’il a pu abriter.

Cette recherche a été publiée dans Science.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay