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La Lune a peut-être été volcaniquement active plus récemment que nous ne le pensions. L’analyse du matériel lunaire ramené par le vaisseau spatial chinois Chang’e 5 a montré que les roches magmatiques où il s’est posé ont moins de 2 milliards d’années, ce qui indique que l’histoire de la Lune est plus complexe que les chercheurs ne le pensaient.

Des roches magmatiques 

La région où Chang’e 5 a atterri, appelée Oceanus Procellarum, devait contenir des roches relativement fraîches, mais nous ne savions pas à quel point. Les chercheurs ont analysé deux petits échantillons rapportés par cette mission et ont découvert qu’ils s’étaient solidifiés à partir de lave il y a 1,96 milliard d’années.

« Le magma aurait été projeté à des dizaines ou des centaines de mètres [au-dessus de la surface] comme une fontaine », explique Katherine Joy, de l’université de Manchester au Royaume-Uni, qui faisait partie de l’équipe de recherche.

« Il se serait ensuite formé des flaques sur le sol et aurait coulé comme de l’huile de moteur liquide et se serait répandu sur des kilomètres autour du site de l’éruption ». Cela s’est produit longtemps après que de nombreux modèles de l’évolution de la Lune aient suggéré que son activité volcanique aurait dû être terminée.

Ces échantillons avaient également une composition légèrement différente des autres roches lunaires que nous avons analysées, avec plus de fer et moins de magnésium. « Cela indique que l’intérieur de la Lune est plus complexe et hétérogène que ce que nous avions prévu », explique Alexander Nemchin de l’université Curtin en Australie, qui fait également partie de l’équipe.

Plusieurs explications potentielles

Une explication possible de ce volcanisme tardif est que les éléments radioactifs à l’intérieur de la Lune l’ont maintenue chaude pendant bien plus longtemps que prévu. « Cependant, la chimie des fragments que nous avons analysés ne correspond pas très bien à cette idée », explique Nemchin. « Tout doit être testé avec des analyses supplémentaires d’un plus grand nombre de fragments, mais si c’est le cas, nous devrions revoir nos points de vue liés à une partie substantielle de l’histoire lunaire. »

L’autre solution potentielle est l’idée que lorsque la Lune était plus proche de la Terre il y a des milliards d’années, la gravité de notre planète aurait pu étirer la Lune et chauffer son intérieur. « Tout comme la Lune influence nos marées sur Terre, notre planète pourrait influencer le manteau et les zones plus profondes de la Lune », explique Joy.

« La Lune aurait pu s’étirer et fléchir d’avant en arrière, et cela aurait pu provoquer une certaine fusion ». D’autres équipes travaillent sur d’autres fragments des échantillons de Chang’e 5, de sorte que ces résultats pourraient contribuer à éclairer la façon dont ces étranges et jeunes roches se sont formées, dit-elle.

Cette recherche a été publiée dans Science.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay