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Un entraînement mental qui favorise des compétences telles que la pleine conscience, la gratitude ou la compassion réduit la concentration de cortisol, l’hormone du stress, dans les cheveux. C’est ce qu’ont découvert des scientifiques de l’Institut Max Planck des sciences cognitives et cérébrales humaines de Leipzig et du groupe de recherche en neurosciences sociales de la Société Max Planck de Berlin.

Réduire le taux de cortisol

La quantité de cortisol dans les cheveux fournit des informations sur le degré de stress persistant d’une personne. Auparavant, les effets positifs de l’entraînement avaient été mis en évidence dans des situations de stress aigu ou sur des jours isolés, ou étaient fondés sur les déclarations des participants à une étude.

La concentration de cortisol dans les cheveux est considérée comme une mesure adéquate de l’exposition à un stress prolongé. Le cortisol est une hormone qui est libérée lorsque nous sommes confrontés à un défi écrasant, par exemple. Dans cette situation particulière, il contribue à mettre notre corps en état d’alerte et à mobiliser de l’énergie pour surmonter le défi.

Plus le stress dure, plus une concentration accrue de cortisol circule dans notre corps – et plus il s’accumule dans nos cheveux. En moyenne, les cheveux poussent d’un centimètre par mois. Pour mesurer le niveau de stress des participants à l’étude pendant les 9 mois d’entraînement, les chercheurs, en coopération avec le groupe de travail de Clemens Kirschbaum de l’université de Dresde, ont analysé tous les trois mois la quantité de cortisol dans les trois premiers centimètres des cheveux, en commençant par le cuir chevelu.

Une étude longitudinale à grande échelle

L’entraînement mental lui-même a été mis au point dans le cadre d’une étude longitudinale à grande échelle sur les effets de l’entraînement mental, le projet ReSource, dirigé par Tania Singer, directrice scientifique du groupe de recherche en neurosciences sociales.

Ce programme d’entraînement mental de 9 mois était composé de trois sessions de 3 mois, chacune étant conçue pour entraîner un domaine de compétences spécifique à l’aide d’exercices mentaux occidentaux et extrême-orientaux. L’accent était mis soit sur les facteurs d’attention et de pleine conscience, soit sur les compétences socio-affectives telles que la compassion et la gratitude, soit sur les compétences dites socio-cognitives, en particulier la capacité à prendre du recul sur ses propres pensées et celles des autres.

Trois groupes d’environ 80 participants ont suivi les modules de formation dans un ordre différent. La formation a duré jusqu’à neuf mois, à raison de 30 minutes par jour, six jours par semaine.

Moins de stress, moins de cortisol

Et cela s’est vu : Après six mois d’entraînement, la quantité de cortisol dans les cheveux des sujets avait considérablement diminué, en moyenne de 25 %. Au cours des trois premiers mois, de légers effets ont d’abord été observés, qui ont augmenté au cours des trois mois suivants. Dans le dernier tiers, la concentration est restée à un faible niveau.

Les chercheurs supposent donc que seul un entraînement suffisamment long conduit aux effets de réduction du stress souhaités. L’effet ne semble pas dépendre du contenu de l’entraînement. Il est donc possible que plusieurs des approches mentales étudiées soient tout aussi efficaces pour améliorer la façon dont les gens gèrent le stress chronique quotidien.

Dans une étude antérieure du projet ReSource avec le même échantillon, les chercheurs avaient étudié les effets de l’entraînement sur la gestion des situations de stress aigu. Dans cette étude, les participants ont été placés dans un entretien d’embauche stressant et ont dû résoudre des problèmes de mathématiques difficiles sous observation.

51 % moins de cortisol après une formation sociocognitive

Les résultats ont montré que les personnes qui avaient suivi une formation sociocognitive ou socio-affective libéraient jusqu’à 51 % moins de cortisol en situation de stress que celles qui n’avaient pas été formées. Dans ce cas, ils n’ont pas mesuré la quantité de cortisol dans les cheveux des sujets, mais plutôt les poussées aiguës de cortisol dans leur salive. Dans l’ensemble, les chercheurs concluent que l’entraînement peut améliorer la gestion des situations sociales aiguës particulièrement stressantes ainsi que du stress chronique quotidien.

« Nous supposons que différents aspects de l’entraînement sont particulièrement utiles pour ces différentes formes de stress », explique Veronika Engert, responsable du groupe de recherche « Stress social et santé familiale » à l’Institut Max Planck des sciences cognitives et cérébrales humaines.

« Il existe de nombreuses maladies dans le monde, y compris la dépression, qui sont directement ou indirectement liées au stress à long terme », explique Puhlmann. « Nous devons nous efforcer de contrecarrer les effets du stress chronique de manière préventive. Notre étude utilise des mesures scientifiquement prouvées que les interventions d’entraînement basées sur la méditation peuvent atténuer les niveaux de stress généraux, même chez les individus en bonne santé. »

Cette recherche a été publiée dans Psychosomatic Medicine.

Source : Max Planck Society
Crédit photo : Pexels