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Deux chercheurs de l’USC, dont les travaux ont établi un lien entre la pollution atmosphérique et un risque accru de maladie d’Alzheimer ainsi qu’un déclin cognitif plus rapide, constatent que l’assainissement de l’air peut faire une différence dans la santé du cerveau.

Les particules PM2.5 et la santé du cerveau

Les voitures et les usines produisent des particules fines appelées PM2.5 que des études menées par l’USC ont associées à la perte de mémoire et à la maladie d’Alzheimer. Plus petites que la largeur d’un cheveu humain, ces minuscules particules posent un gros problème. Une fois inhalées, elles passent directement du nez au cerveau, au-delà de la barrière hémato-encéphalique qui protège normalement le cerveau de la poussière ou d’autres envahisseurs.

Dans une lettre de recherche, les chercheurs de l’USC ont décrit comment leurs laboratoires ont chacun indépendamment rapporté des indications d’une diminution récente de la neurotoxicité (dommages au cerveau ou au système nerveux causés par l’exposition à des substances toxiques) de la pollution atmosphérique par les PM2,5 chez l’homme et la souris.

Le professeur d’université Caleb Finch et le professeur associé de gérontologie et de sociologie Jennifer Ailshire, tous deux de l’USC, se sont concentrés sur la pollution par les PM2,5. L’exposition à long terme aux PM2,5 a été liée à une mort prématurée, notamment chez les personnes souffrant de maladies cardiaques ou pulmonaires chroniques.

Les recherches d’Ailshire, publiées plus tôt cette année dans le Journal of Alzheimer’s Disease, ont mis en évidence une forte association entre les déficits cognitifs et la pollution atmosphérique chez les personnes ayant un faible niveau d’éducation en 2004.

Un plus grand risque de déficience cognitive

Basés sur les données de l’étude nationale sur la santé et la retraite, ses travaux ont montré que, lorsqu’ils étaient exposés aux PM2,5, les adultes de 65 ans et plus ayant moins de huit ans d’études couraient un plus grand risque de déficience cognitive. Mais dix ans plus tard, Ailshire n’a trouvé aucune association de ce type pour les participants à cette étude.

Un facteur probable était la réduction des PM2,5 au cours de la décennie précédente, a déclaré Ailshire. Les données sur la qualité de l’air ont montré que les niveaux annuels moyens de PM2,5 dans les quartiers des participants étaient inférieurs de 25 % aux niveaux de 2004.

Notamment en 2014, très peu de participants à cette étude vivaient dans des endroits où la moyenne annuelle des PM2,5 dépassait les normes de qualité de l’air de l’Agence américaine de protection de l’environnement. Cela suggère en outre que les améliorations en matière de déclin cognitif étaient liées à une baisse de l’exposition à une forte pollution chez les personnes âgées.

Finch et Ailshire soulignent que leurs résultats ne peuvent pas évaluer les avantages potentiels des améliorations de la pollution atmosphérique sur le risque de déclin cognitif et de démence. Bien que les niveaux de PM2,5 aient diminué à l’échelle nationale de 2009 à 2016, les augmentations d’une année sur l’autre observées depuis 2017 montrent que les améliorations de la qualité de l’air peuvent être inversées, comme elles l’ont été à Los Angeles.

« Nos résultats soulignent l’importance des efforts pour améliorer la qualité de l’air ainsi que l’importance continue de l’évaluation démographique et expérimentale de la neurotoxicité de la pollution atmosphérique », a déclaré Finch.

Une augmentation du risque de démence

Finch et Jiu-Chiuan « J.C. » Chen, professeur associé de médecine préventive à la Keck School of Medicine de l’USC, ont précédemment publié une étude utilisant des données humaines et animales qui montrent que les processus de vieillissement du cerveau aggravés par la pollution atmosphérique peuvent augmenter le risque de démence.

Leurs recherches ont montré que les femmes âgées qui vivaient dans des endroits où les niveaux de PM2,5 étaient élevés souffraient de pertes de mémoire et d’un rétrécissement du cerveau de type Alzheimer, ce qui n’était pas le cas des femmes vivant dans un air plus pur.

Des résultats potentiellement applicables à d’autres pays

Soulignons en terminant qu’une plus vaste autre étude publiée en 2020 dans Brain, montre que l’exposition aux particules fines PM2,5 peut augmenter le risque de maladie d’Alzheimer ou de démences connexes. Cela signifie que l’étude de l’USC, peut potentiellement s’applique à plusieurs autres pays.

Cette recherche a été publiée dans Alzheimer’s & Dementia: The Journal of the Alzheimer’s Association.

Source : University of Southern California
Crédit photo : iStock