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Lorsqu’un astéroïde a frappé, il y a 66 millions d’années, les dinosaures non apparentés aux oiseaux et les trois quarts de la vie sur Terre, les premiers ancêtres des primates et des marsupiaux ont été parmi les seuls mammifères arboricoles à survivre, selon une nouvelle étude. Les espèces arboricoles étaient particulièrement menacées d’extinction en raison de la déforestation mondiale causée par les incendies provoqués par l’impact de l’astéroïde.

Les ancêtres des primates 

Dans cette étude, des modèles informatiques, des archives fossiles et des informations provenant de mammifères vivants ont révélé que la plupart des mammifères survivants ne dépendaient pas des arbres, bien que les quelques mammifères arboricoles qui ont survécu – y compris les ancêtres de l’homme – aient pu être suffisamment polyvalents pour s’adapter à la disparition des arbres.

Cette étude souligne l’influence de ce phénomène d’extinction, connu sous le nom de limite Crétacé-Paléogène (K-Pg), sur l’évolution précoce et la diversification des mammifères.

« L’une des explications possibles de la survie des primates à la frontière K-Pg, bien qu’ils soient arboricoles, pourrait être due à une certaine flexibilité comportementale, qui a pu être un facteur critique de leur survie », a déclaré Jonathan Hughes, coauteur principal de l’article.

Les premiers mammifères sont apparus il y a environ 300 millions d’années et pourraient s’être diversifiés en même temps que l’expansion des plantes à fleurs, environ 20 millions d’années avant l’événement K-Pg. Lorsque l’astéroïde a frappé la Terre, beaucoup de ces lignées de mammifères ont disparu, a déclaré Hughes.

Les mammifères qui ont survécu se sont diversifiés

« Dans le même temps, les mammifères qui ont survécu se sont diversifiés dans toutes les nouvelles niches écologiques qui se sont ouvertes lorsque les dinosaures et d’autres espèces se sont éteints », a déclaré Hughes.

Dans leur étude, les chercheurs ont utilisé les phylogénies publiées (diagrammes arborescents qui montrent la parenté évolutive entre les groupes d’organismes) pour les mammifères. Ils ont ensuite classé chaque mammifère vivant sur ces phylogénies en trois catégories – arboricole, semi-arboricole et non-arboricole – en fonction de leurs habitats préférés. Ils ont également conçu des modèles informatiques permettant de reconstituer l’histoire de l’évolution des mammifères.

Les fossiles de mammifères de la période K-Pg sont très rares et il est difficile de les utiliser pour interpréter la préférence d’habitat d’un animal. Les chercheurs ont comparé les informations connues des mammifères vivants aux fossiles disponibles afin de fournir un contexte supplémentaire à leurs résultats.

D’une manière générale, ces modèles ont montré que les espèces survivantes étaient principalement non-arboricole pendant l’événement K-Pg, avec deux exceptions possibles : les ancêtres des primates et des marsupiaux. Dans tous ces modèles, les ancêtres des primates et leurs plus proches parents étaient arboricoles juste avant l’événement K-Pg. Les ancêtres des marsupiaux étaient arboricoles dans la moitié de ces modèles de reconstitution.

Des transitions entre les espèces arboricoles et semi-arboricoles

Les chercheurs ont également examiné comment les mammifères en tant que groupe ont pu évoluer au fil du temps. « Nous avons pu constater qu’avant l’événement K-Pg, à peu près à cette époque, il y a eu un pic important dans les transitions entre les espèces arboricoles et semi-arboricoles et les espèces non arboricoles, ce qui signifie que ce n’est pas seulement que nous voyons surtout des espèces non arboricoles, mais que les choses se sont rapidement éloignées de l’arboriculture », a déclaré Hughes.

Cette recherche a été publiée dans Ecology and Evolution.

Source : Cornell University
Crédit photo : Pixabay