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En utilisant l’antenne radio la plus puissante du monde, des scientifiques ont découvert des étoiles qui émettent des ondes radio de manière inattendue, ce qui pourrait indiquer l’existence de planètes cachées. Benjamin Pope, de l’université du Queensland, et ses collègues de l’observatoire national néerlandais ASTRON ont recherché des planètes à l’aide du plus puissant radiotélescope du monde, le Low Frequency Array (LOFAR), situé aux Pays-Bas.

Des planètes cachées

« Nous avons découvert des signaux provenant de 19 étoiles naines rouges lointaines, dont quatre s’expliquent par l’existence de planètes en orbite autour d’elles », a déclaré le Dr Pope. « Nous savons depuis longtemps que les planètes de notre propre système solaire émettent de puissantes ondes radio lorsque leurs champs magnétiques interagissent avec le vent solaire, mais les signaux radio des planètes situées en dehors de notre système solaire n’avaient pas encore été détectés.

« Cette découverte est une étape importante pour la radioastronomie et pourrait potentiellement mener à la découverte de planètes dans toute la galaxie ». Auparavant, les astronomes ne pouvaient détecter que les étoiles les plus proches dans une émission radio constante, et tout le reste dans le ciel radio était du gaz interstellaire, ou des objets exotiques comme les trous noirs.

Les étoiles naines rouges

Maintenant, les radioastronomes sont capables de voir de simples étoiles lorsqu’ils font leurs observations, et grâce à ces informations, nous pouvons rechercher les planètes qui entourent ces étoiles. L’équipe s’est concentrée sur les étoiles naines rouges, qui sont beaucoup plus petites que le Soleil et connues pour avoir une activité magnétique intense qui provoque des éruptions stellaires et des émissions radio.

Mais certaines vieilles étoiles, magnétiquement inactives, ont également fait leur apparition, remettant en cause les idées reçues. Le Dr Joseph Callingham, de l’université de Leiden et d’ASTRON, auteur principal de cette découverte, a déclaré que l’équipe est convaincue que ces signaux proviennent de la connexion magnétique des étoiles et de planètes orbitales invisibles, similaire à l’interaction entre Jupiter et sa lune, Io.

« Notre propre Terre a des aurores, communément reconnues ici comme les aurores boréales et australes, qui émettent également de puissantes ondes radio – cela provient de l’interaction du champ magnétique de la planète avec le vent solaire », a-t-il déclaré. « Mais dans le cas des aurores de Jupiter, elles sont beaucoup plus fortes car sa lune volcanique projette des matériaux dans l’espace, remplissant l’environnement de Jupiter de particules qui provoquent des aurores exceptionnellement puissantes.

« Notre modèle pour cette émission radio de nos étoiles est une version à échelle réduite de Jupiter et Io, avec une planète enveloppée dans le champ magnétique d’une étoile, alimentant en matière de vastes courants qui alimentent de la même manière des aurores brillantes.

Une interaction planète-étoile est la meilleure explication

L’équipe de recherche voulait maintenant confirmer l’existence des planètes proposées. « Nous ne pouvons pas être sûrs à 100 % que les quatre étoiles dont nous pensons qu’elles ont des planètes sont effectivement des hôtes de planètes, mais nous pouvons dire qu’une interaction planète-étoile est la meilleure explication de ce que nous voyons », a déclaré le Dr Pope.

« Les observations de suivi ont permis d’exclure les planètes plus massives que la Terre, mais rien ne dit qu’une planète plus petite ne pourrait pas faire cela. » Les découvertes faites avec LOFAR ne sont qu’un début, mais ce télescope n’a la capacité de surveiller que les étoiles relativement proches, jusqu’à 165 années-lumière.

Avec le radiotélescope Square Kilometre Array d’Australie et d’Afrique du Sud en cours de construction, qui devrait être mis en service en 2029, l’équipe prévoit qu’elle sera en mesure de voir des centaines d’étoiles pertinentes à des distances beaucoup plus grandes.

Cette recherche a été publiée dans Nature Astronomy.

Source : University of Queensland
Crédit photo : Pixabay