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Passer un long séjour dans l’espace semble provoquer des lésions cérébrales. C’est ce que montre une étude. Les scientifiques ont suivi cinq cosmonautes russes de sexe masculin travaillant sur la Station spatiale internationale (ISS) habitée en permanence, qui se trouve en orbite à 400 km de la surface de la Terre.

Les effets négatifs sur le corps des longues périodes passées dans l’espace sont connus depuis un certain temps. Les changements négatifs comprennent l’atrophie des muscles, la diminution de la masse osseuse, la détérioration de la vision et l’altération de la flore bactérienne dans l’intestin.

Des preuves de lésions cérébrales

Des échantillons de sang ont été prélevés sur ces cosmonautes 20 jours avant leur départ pour l’ISS. En moyenne, ils sont ensuite restés dans l’espace pendant 169 jours (environ cinq mois et demi). L’âge moyen des participants était de 49 ans.

Après leur retour sur Terre, des échantillons de sang ont été prélevés à trois reprises : respectivement un jour, une semaine et environ trois semaines après l’atterrissage. Cinq biomarqueurs des lésions cérébrales ont été analysés. Il s’agissait du neurofilament léger (NFL), de la protéine acide fibrillaire gliale (GFAP), de la protéine tau totale (T-tau) et de deux protéines bêta-amyloïdes.

Pour trois des biomarqueurs – NFL, GFAP et la protéine bêta amyloïde Aβ40 – les concentrations étaient significativement élevées après le séjour dans l’espace. Les pics de concentration ne se sont pas produits simultanément après le retour de ces hommes sur Terre, mais les tendances de leurs biomarqueurs ont néanmoins été largement comptabilisées au fil du temps.

« C’est la première fois que des preuves concrètes de dommages aux cellules cérébrales sont documentées par des analyses de sang après des vols spatiaux. Il faut approfondir et prévenir ce phénomène si l’on veut que les voyages spatiaux deviennent plus courants à l’avenir », déclare Henrik Zetterberg, professeur de neurosciences et l’un des deux principaux coauteurs de cette étude.

Plusieurs études en cours

« Pour y parvenir, nous devons nous entraider afin de trouver la raison pour laquelle ces dommages surviennent. Est-ce le fait d’être en apesanteur, les changements dans le liquide cérébral ou les facteurs de stress associés au lancement et à l’atterrissage, ou est-ce causé par quelque chose d’autre ? Dans ce domaine, de nombreuses études expérimentales sur les humains peuvent être réalisées sur Terre », poursuit-il.

L’idée que ces changements puissent avoir une incidence sur la fonction cérébrale est corroborée par les changements également observés dans l’imagerie par résonance magnétique (IRM) du cerveau après un voyage dans l’espace. Les tests cliniques de la fonction cérébrale de ces hommes, qui montrent des déviations liées à leurs missions dans l’espace, apportent un soutien supplémentaire aux résultats de cette étude. Cependant, l’étude actuelle était trop petite pour examiner ces associations en détail.

Des études de suivi

Zetterberg et ses coauteurs à l’université, le scientifique Nicholas Ashton et le professeur Kaj Blennow, discutent actuellement d’études de suivi avec leurs autres collègues chercheurs impliqués dans cette étude, ainsi qu’avec les instituts nationaux et internationaux de recherche spatiale.

« Si nous parvenons à déterminer les causes de ces dommages, les biomarqueurs que nous avons mis au point pourraient nous aider à trouver la meilleure façon de remédier à ce problème », explique M. Zetterberg.

Cette recherche a été publiée dans JAMA Neurology.

Source : University of Gothenburg
Crédit photo : Pixabay