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Des médecins ont démontré qu’il est possible d’administrer en toute sécurité des médicaments directement dans le cerveau d’une personne, dans le cadre d’un traitement anticancéreux inédit qui consiste à franchir la « barrière hémato-encéphalique ».

Atteindre le cerveau

Cette méthode consiste à rendre temporairement plus poreux les vaisseaux sanguins d’une certaine région du cerveau, afin de permettre à un médicament de sortir de la circulation sanguine et d’atteindre les cellules tumorales. Quatre femmes atteintes d’un cancer du sein qui s’était propagé au cerveau ont vu leur tumeur réduite par un médicament appelé Herceptin grâce à cette méthode.

Les vaisseaux sanguins du cerveau sont normalement plus imperméables qu’ailleurs, car les cellules qui composent leurs parois sont plus étroitement liées les unes aux autres. Il en résulte une barrière hémato-encéphalique qui contribue à stabiliser l’environnement chimique des cellules cérébrales et à empêcher l’entrée des toxines et des microbes potentiels.

Depuis des décennies, les scientifiques tentent de faire passer des médicaments à travers cette barrière. L’une des principales approches consiste à injecter de minuscules bulles dans le sang, puis à diriger des faisceaux d’ultrasons vers la région du cerveau visée. Les ultrasons font vibrer les bulles, ce qui élargit l’espace entre les cellules de la paroi des vaisseaux sanguins.

Cette méthode a déjà fait l’objet de démonstrations, mais n’a jamais été utilisée dans un traitement jusqu’à maintenant. Nir Lipsman, du Sunnybrook Research Institute de Toronto (Canada), et ses collègues ont utilisé cette méthode pour administrer le traitement anticancéreux Herceptin à des tumeurs qui s’étaient propagées au cerveau chez quatre femmes atteintes d’un cancer du sein.

Une diminution de 19 % en moyenne du cancer

Après avoir reçu jusqu’à six traitements toutes les trois semaines, leurs cancers ont diminué de 19 % en moyenne. Le médicament avait été marqué avec un composé légèrement radioactif, ce qui a permis aux scanners cérébraux de montrer qu’il avait atteint leurs tumeurs cérébrales.

Ces résultats ne signifient pas qu’il existe maintenant un remède contre les tumeurs cérébrales, car la plupart des cancers avancés finissent par développer une résistance aux médicaments tels que l’Herceptin. Mais la réduction des tumeurs de ces quatre femmes est une preuve de concept que la barrière hémato-encéphalique peut être franchie, déclare James Choi, de l’Imperial College de Londres, qui n’a pas participé à cette étude. « Pour moi, c’est le rêve ».

Pour traiter d’autres maladies neurologiques 

Une femme est décédée depuis, en raison de la progression des tumeurs qui s’étaient propagées ailleurs dans son corps, mais les autres participantes sont actuellement stables. Cette méthode pourrait à l’avenir aider si des traitements efficaces sont mis au point pour des maladies neurologiques telles que la maladie d’Alzheimer et la maladie du motoneurone, déclare Lipsman. « D’un point de vue technologique, il s’agit d’une percée majeure ».

Cette recherche a été publiée dans Science Translational Medicine.

Source : New Scientist
Crédit photo : StockPhotoSecrets