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Vénus pourrait n’avoir jamais eu les conditions nécessaires à l’existence d’eau à sa surface, ce qui signifie que la planète n’aurait pas été habitable comme on le pensait autrefois.

Vénus aurait eu des continents

Aujourd’hui, Vénus est un monde infernal, avec des températures à sa surface suffisamment élevées pour faire fondre le plomb. Pourtant, la présence de vapeur d’eau dans son épaisse atmosphère, associée à des caractéristiques de surface connues sous le nom de tesselles qui ressemblent à d’anciens continents, suggère qu’elle aurait pu abriter des océans et peut-être la vie il y a des milliards d’années.

Trois nouveaux vaisseaux spatiaux pour Vénus, deux de la NASA et un de l’Agence spatiale européenne (ESA), ont récemment été sélectionnés pour être lancés au cours de la prochaine décennie, en partie pour étudier cette possibilité.

Martin Turbet, de l’université de Genève, en Suisse, et ses collègues présentent toutefois un tableau moins rose. Leur modélisation du climat suggère que cette planète n’a jamais été assez froide pour que la vapeur d’eau se condense hors de son atmosphère et forme de l’eau liquide sur le sol. « Vénus n’a probablement jamais formé d’océans », déclare Turbet.

Les précédentes modélisations de Vénus supposaient que cette planète avait au départ de l’eau liquide, qui s’est ensuite évaporée en raison d’un effet de serre excessif. Cependant, selon Turbet, il est plus probable que Vénus ait commencé comme un monde « à vapeur », avec sa vapeur déjà piégée dans l’atmosphère.

Dans un tel scénario, la formation de nuages sur la face nocturne et refroidie de Vénus aurait piégé la chaleur de la planète, empêchant les températures de baisser suffisamment pour que l’eau se condense.

« Ils créeront quelques précipitations, mais elles n’atteindront jamais le sol car elles seront ré-évaporées pendant qu’elles tombent », explique Turbet. « Il faisait trop chaud pour que la vapeur d’eau se condense ».

Ces modèles ont des limites

Si ces résultats sont exacts, ils pourraient suggérer que la fenêtre permettant aux planètes de devenir habitables est encore plus étroite que ce que les astronomes pensaient. Les chercheurs ont découvert que la Terre n’a pu condenser de l’eau qu’au début de son histoire parce que le Soleil était environ 25 % moins lumineux, ce qui semble résoudre un problème connu sous le nom de paradoxe du jeune Soleil faible, où l’on pensait que la Terre était trop froide pour contenir de l’eau liquide. Si elle s’était formée aujourd’hui, notre planète pourrait bien avoir été une « Terre à vapeur », comme Vénus.

Michael Way, de l’Institut Goddard d’études spatiales de la NASA à New York, qui a déjà mené des études sur le climat de Vénus, déclare que si ces résultats décrivent l’une des possibilités d’évolution de Vénus, ils ne clôturent pas pour autant le dossier.

« Je ne pense pas que cela mette fin au débat sur la question de savoir si Vénus a condensé de l’eau à sa surface », déclare-t-il. « Tous ces modèles ont des limites. Il est nécessaire que d’autres modèles reproduisent ces résultats. »

Pour en avoir le cœur net, il faudra étudier directement la surface de Vénus à la recherche de traces d’eau, ce que les prochaines missions de la NASA et de l’ESA prévoient de faire. Colin Wilson, de l’Université d’Oxford, responsable scientifique adjoint du vaisseau spatial EnVision de l’ESA, dont le lancement est prévu dans les années 2030, affirme que la présence de roches semblables au granite qui compose les continents de la Terre pourrait être une telle preuve.

De l’eau sur Vénus

« Notre compréhension actuelle est que vous ne pouvez pas créer ces roches répandues sans de grandes quantités d’eau liquide à la surface », dit-il. « Si nous ne la découvrons pas, cela laisse la question quelque peu ouverte ».

Cette recherche a été publiée dans la revue Nature.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay