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Des phénomènes météorologiques El Niño plus fréquents et plus graves causés par le changement climatique pourraient entraver le rétablissement des populations de baleines franches australes vivant au large des côtes argentines.

Les baleines franches australes

Depuis que la chasse à la baleine a été largement interdite dans les années 1930, le nombre de baleines franches australes a augmenté, mais on ignore comment le changement climatique influencera leur rétablissement à l’avenir.

El Niño est un phénomène météorologique causé par des vents qui poussent les eaux chaudes de surface des environs de l’Indonésie et de l’Australie à travers l’océan Pacifique jusqu’en Amérique du Sud. Selon Macarena Agrelo, de l’université fédérale de Santa Catarina, au Brésil, le changement climatique signifie que les phénomènes El Niño sont susceptibles de se produire plus souvent et avec une intensité plus élevée.

Cela entraîne la fonte des plates-formes glaciaires de l’Antarctique occidental, ce qui peut réduire l’abondance de krill, une source de nourriture très importante pour les baleines franches australes.

Mme Agrelo et ses collègues ont analysé les données du programme sur les baleines franches australes, qui suit depuis les années 1970 1380 baleines femelles au sein d’une population plus importante vivant autour de la péninsule de Valdés, au large de la côte sud-est de l’Argentine, afin de prédire comment des événements El Niño plus fréquents et plus graves affecteront la survie des baleines.

Moins de grill entraîne la mort des baleines femelles

« J’étais en train de modéliser le nombre de baleines femelles au fil du temps lorsque j’ai remarqué que, bien qu’il soit généralement élevé, il y avait des années où la population diminuait », explique Agrelo. « En regardant ces modèles, j’ai réalisé qu’il s’agissait d’années El Niño ». Les chercheurs supposent que la réduction de l’abondance du krill pendant les années El Niño entraîne la mort des baleines femelles qui ont récemment mis bas.

« Après la mise-bas et la période d’allaitement, les baleines femelles sont maigres et ont besoin d’une année pour récupérer. Si un événement El Niño réduit le krill disponible, les femelles peuvent mourir par manque de nourriture », explique Agrelo. L’équipe a prédit la croissance de la population de baleines selon différents scénarios de changement climatique.

Si la fréquence et l’intensité des événements El Niño sont identiques à celles des 50 dernières années, la population a environ 90 % de chances d’atteindre 85 % de sa taille estimée avant la chasse, soit 35 000 baleines, au cours des 100 prochaines années. Dans le pire des cas, à savoir une augmentation de 4,4°C de la température moyenne de la planète par rapport aux niveaux préindustriels d’ici la fin du siècle, les prévisions les plus pessimistes ne donnent aucune chance à la population d’atteindre 85 % de sa taille d’avant l’exploitation.

Le changement climatique affecte les baleines franches australes

Dans les meilleures conditions d’un scénario plus optimiste dans lequel il est peu probable que l’augmentation de la température mondiale dépasse 2°C, ces baleines pourraient atteindre jusqu’à 90 % de la taille de la population antérieure à l’exploitation. « Cette étude fournit des preuves assez convaincantes que le rétablissement des baleines franches australes pourrait être affecté par le changement climatique », déclare Anthony Richardson, de l’université du Queensland, en Australie.

Ces résultats soulignent la nécessité d’une action climatique car les baleines sont des acteurs clés des écosystèmes marins, emprisonnant le carbone dans leur corps pendant des décennies jusqu’à ce que leurs carcasses coulent et soutiennent la biodiversité au fond de la mer. « Les fèces des baleines fertilisent également les eaux océaniques avec des nutriments comme le fer, qui à leur tour favorisent le nombre de krills », explique Mme Agrelo.

Cette recherche a été publiée dans Science Advances.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels