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Une lésion de la moelle épinière endommage les lignes de communication entre le corps et le cerveau, entravant les signaux qui régissent les mouvements et les sensations. Les neurones moteurs et sensoriels lésés dans le système nerveux central – le cerveau et la moelle épinière – ont une capacité de guérison limitée, de sorte que les personnes qui survivent à de telles lésions peuvent se retrouver avec une paralysie, un engourdissement et une douleur chroniques.

Un médicament qui aide à la régénération

Des chercheurs de la faculté de médecine de l’université Washington à Saint-Louis ont identifié un médicament qui aide les neurones sensoriels du système nerveux central à guérir. Les neurones sont entourés de cellules de soutien qui les protègent et les nourrissent.

Dans cette étude, les chercheurs ont administré à des souris dont les neurones sensoriels étaient endommagés un médicament appelé fénofibrate, approuvé par la FDA pour traiter l’hypercholestérolémie. Ce médicament a activé les cellules de soutien entourant les neurones sensoriels et les a aidés à repousser environ deux fois plus vite que les neurones sensoriels des souris ayant reçu un placebo.

« Lorsque les gens pensent à une lésion de la moelle épinière, ils ont tendance à penser à la paralysie, mais il existe également de nombreux problèmes de traitement sensoriel et de douleur après une lésion de la moelle épinière », a déclaré l’auteur principal Valeria Cavalli, professeur de recherche biomédicale et professeur de neurosciences. « S’attaquer à ces problèmes sensoriels pourrait grandement contribuer à améliorer la qualité de vie des survivants. Nos données indiquent que le fénofibrate a le potentiel d’activer ces cellules de soutien et d’améliorer la récupération, ce qui signifie que nous pourrions potentiellement réorienter ce composé approuvé par la FDA pour aider à restaurer la fonction sensorielle après des lésions nerveuses. »

Un type unique de cellules

Contrairement aux neurones du cerveau ou de la moelle épinière, les nerfs sensoriels de la périphérie du corps guérissent après une blessure, ce qui explique pourquoi une entaille sur votre jambe ne laisse pas une partie de votre jambe engourdie en permanence. Pour comprendre pourquoi la régénération se produit dans le système nerveux périphérique mais pas dans le système nerveux central, Cavalli étudie un type de cellule unique qui couvre ces deux systèmes : les neurones sensoriels des ganglions de la racine dorsale.

Les corps cellulaires de ces neurones se regroupent dans une structure appelée ganglion qui se trouve juste à l’extérieur de la moelle épinière. Un bras long et fin, appelé axone, part de chaque corps cellulaire dans des directions opposées, une branche se dirigeant vers le système nerveux central via la moelle épinière et l’autre faisant partie du système nerveux périphérique en descendant dans le corps.

Bien qu’il s’agisse de deux parties de la même cellule, les branches axonales périphériques et centrales ne réagissent pas de manière identique après une blessure. Les parties périphériques repoussent et se rétablissent beaucoup plus rapidement et complètement que les parties centrales. Cavalli et le premier auteur, Oshri Avraham, docteur en sciences, ont soupçonné que ces différences de régénération entre ces deux branches pouvaient résulter de différences entre le comportement des cellules de soutien en réponse à une lésion des branches axonales centrales et périphériques.

Pour étudier cette possibilité, les chercheurs ont comparé l’expression génétique de cinq types de cellules de soutien dans le ganglion, après une lésion des branches périphériques et centrales du neurone sensoriel. Ils ont constaté que les schémas d’expression des gènes dans les cellules de soutien différaient en fonction de la partie du neurone qui avait été lésée.

La voie PPAR-alpha favorise la régénération

Pour Cavalli et Avraham, cette observation suggère que la voie PPAR-alpha pourrait favoriser la régénération. Pour le vérifier, ils ont nourri des souris avec du fénofibrate – un médicament qui active le PPAR-alpha – pendant deux semaines avant de blesser la branche de l’axone sensoriel de la souris qui se dirige vers le système nerveux central. Trois jours après la blessure, les branches centrales des axones des neurones sensoriels avaient repoussé environ deux fois plus chez les souris qui avaient reçu du fénofibrate que chez celles qui avaient reçu un placebo.

« La voie PPAR-alpha n’est exprimée que dans les cellules gliales satellites, pas dans les neurones, donc ces résultats nous indiquent que cibler ces cellules de soutien peut améliorer la régénération et potentiellement soulager les symptômes sensoriels comme la douleur », a déclaré Cavalli. « Cela nous donne un outil supplémentaire pour concevoir des thérapies visant à restaurer la fonction après des lésions nerveuses. Nous n’avons pas encore réparé les lésions de la moelle épinière, mais nous avons fait un pas de plus vers la découverte d’un moyen d’y parvenir. »

De futures expériences

Cavalli et ses collègues planifient maintenant des expériences visant à combiner le fénofibrate avec d’autres thérapies expérimentales favorisant la régénération et ciblant les neurones ou d’autres aspects du système nerveux central afin d’améliorer la régénération.

Cette recherche a été publiée dans eLife.

Source : University in St. Louis
Crédit photo : StockPhotoSecrets