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Avant Christophe Colomb, les Vikings ont été les premiers Européens à atteindre les Amériques. Nous savons maintenant en quelle année ils y étaient. Les Vikings coupaient des arbres à Terre-Neuve en l’an 1021, ils ont donc dû traverser l’océan Atlantique à ce moment-là. « Il y a exactement un millénaire, des êtres humains ont traversé [l’Atlantique] pour la première fois dans l’histoire », explique Michael Dee, de l’université de Groningue, aux Pays-Bas.

Les Vikings étaient en Amérique avant Christophe Colomb

Les preuves d’une présence nordique en Amérique du Nord proviennent d’un site archéologique : l’Anse aux Meadows, à l’extrémité de la péninsule Great Northern à Terre-Neuve, au Canada. Les Amérindiens qui y vivaient connaissaient depuis longtemps les monticules recouverts d’herbe et supposaient qu’ils avaient été construits par leurs ancêtres.

Puis, dans les années 1960, les archéologues Helge et Anne Stine Ingstad, mari et femme, ont réalisé que ces monticules étaient des bâtiments anciens ressemblant à ceux construits par les Scandinaves nordiques. L’Anse aux Meadows est maintenant un site du patrimoine mondial de l’UNESCO. Mais il a été difficile de déterminer la date d’arrivée des Scandinaves. La datation au carbone a été effectuée sur 55 artefacts nordiques en bois, mais les dates s’échelonnent de 793 à 1066 après J.-C., explique Margot Kuitems, également de l’université de Groningue.

Des obstacles comme celui-ci ont conduit les archéologues à renoncer à essayer de dater L’Anse aux Meadows. Puis, en 2018, des chercheurs dirigés par Ulf Büntgen, de l’université de Cambridge, ont découvert une nouvelle façon de déterminer l’âge des artefacts en bois.

Le bois des arbres du monde entier porte des traces d’événements astronomiques non identifiés, probablement liés au Soleil, qui créent des pics temporaires dans la quantité de carbone 14 radioactif dans l’atmosphère. L’équipe de Büntgen a identifié deux pics de ce type, chacun avec une signature distincte, au cours des 2000 dernières années : en 774 et 993 de notre ère.

Après avoir appris cela, Dee, Kuitems et leurs collègues ont réanalysé des échantillons de bois provenant de L’Anse aux Meadows pour rechercher les pics de radiocarbone. « Les arbres produisent des anneaux annuels », explique M. Dee. « Si vous pouvez trouver ce signal distinct, vous savez que vous avez affaire à l’année exacte ». Ensuite, après avoir identifié l’anneau contenant le pic de radiocarbone caractéristique de 993 après J.-C., les chercheurs n’avaient plus qu’à compter le nombre d’anneaux supplémentaires formés par la suite pour déterminer l’année où l’arbre avait été abattu.

Des Européens sur le continent américain il y a 1000 ans

Les trois morceaux de bois qu’ils ont testés provenaient de différents arbres, qui ont tous été coupés la même année : 1021 ans après J.-C. »Ce résultat est solide », affirme M. Büntgen. De plus, les caractéristiques du bois montrent clairement que les trois morceaux ont été coupés à l’aide d’outils en métal – que les peuples nordiques possédaient à l’époque, mais pas les Amérindiens – ce qui confirme la présence des Européens sur le continent américain il y a 1000 ans.

Les Scandinaves seraient-ils arrivés encore plus tôt ? C’est tout à fait possible, affirment Dee et Kuitems. Compte tenu du nombre et de la taille des bâtiments, Dee suppose qu’ils sont restés là quelques années – mais il n’y a actuellement aucun moyen d’en être sûr. « J’aimerais pouvoir dire que c’est la date à laquelle ils se sont arrêtés sur la plage », dit-il, « mais ce n’est pas quelque chose que l’on peut vraiment prouver. »

Malgré cela, la connaissance de l’existence des Amériques a pu se répandre en Europe au cours des siècles suivants. Une étude publiée en juillet décrit un document appelé Cronica universalis, écrit par un frère milanais nommé Galvaneus Flamma vers 1340. Ce document mentionne une terre appelée « Marckalada », située à l’ouest du Groenland ; ce nom est similaire aux références islandaises à l’Amérique du Nord sous le nom de « Markland ».

Selon Dee, le document milanais n’est pas unique. « La connaissance de l’existence d’une terre au-dessus de l’Atlantique a en quelque sorte perduré tout au long de la période médiévale », explique-t-il. Cependant, il n’est pas certain qu’il s’agissait d’une connaissance commune.

On sait peu de choses sur ce que les Scandinaves ont fait lorsqu’ils étaient en Amérique du Nord. Cependant, il semble probable qu’ils aient exploré les terres plus loin, car on trouve du bois de noyer et des noix à l’Anse aux Meadows malgré le fait que les noyers ne poussaient jamais aussi loin au nord. « Nous savons qu’ils sont allés plus au sud », dit Dee.

La carte du Vinland était un faux

Ils étaient peut-être des explorateurs, mais la preuve que les Scandinaves ont dressé une carte de l’Amérique du Nord appelée carte du Vinland semble s’être effondrée. Les chercheurs se sont disputés pendant des décennies sur l’authenticité de cette carte, mais en septembre, une équipe de l’université de Yale a annoncé que cette carte avait été réalisée avec des encres produites pour la première fois dans les années 1920, ce qui suggère qu’il s’agit d’un faux du XXe siècle.

Cette recherche a été publiée dans Nature.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay