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Comme beaucoup d’autres bonnes choses dans la vie, il est préférable de dormir avec modération. Une étude pluriannuelle menée auprès de personnes âgées a révélé que les personnes qui dorment peu ou beaucoup connaissent un déclin cognitif plus important que les personnes qui dorment modérément, même si les effets de la maladie d’Alzheimer précoce sont pris en compte.

Un mauvais sommeil et le déclin cognitif

Un mauvais sommeil et la maladie d’Alzheimer sont tous deux associés au déclin cognitif, et il s’est avéré difficile de distinguer les effets de chacun. En suivant la fonction cognitive d’un grand groupe de personnes âgées pendant plusieurs années et en l’analysant en fonction des niveaux de protéines liées à la maladie d’Alzheimer et des mesures de l’activité cérébrale pendant le sommeil, les chercheurs ont obtenu des données cruciales qui aident à démêler la relation complexe entre le sommeil, la maladie d’Alzheimer et la fonction cognitive. Ces résultats pourraient contribuer aux efforts déployés pour aider les gens à garder leur esprit vif en vieillissant.

« Il a été difficile de déterminer comment le sommeil et les différents stades de la maladie d’Alzheimer sont liés, mais c’est ce qu’il faut savoir pour commencer à concevoir des interventions », a déclaré le premier auteur de cette étude, Brendan Lucey, professeure associée de neurologie.

Notre étude suggère qu’il existe une fourchette moyenne, ou « un point idéal », pour la durée totale du sommeil, où les performances cognitives sont stables dans le temps. Les durées de sommeil courtes et longues étaient associées à de moins bonnes performances cognitives, peut-être en raison d’un sommeil insuffisant ou de mauvaise qualité.

Une question sans réponse est la suivante : si nous pouvons intervenir pour améliorer le sommeil, par exemple en augmentant d’une heure environ la durée du sommeil des personnes qui dorment peu, cela aurait-il un effet positif sur leurs performances cognitives, de sorte qu’elles ne déclinent plus ? Nous avons besoin de plus de données longitudinales pour répondre à cette question. »

Le mauvais sommeil serait une force motrice 

La maladie d’Alzheimer est la principale cause de déclin cognitif chez les personnes âgées, contribuant à environ 70 % des cas de démence. Le mauvais sommeil est un symptôme courant de cette maladie et une force motrice qui peut accélérer la progression de cette maladie.

Des études ont montré que les personnes qui se déclarent comme ayant un sommeil court ou long sont toutes deux plus susceptibles d’obtenir de mauvais résultats aux tests cognitifs, mais ces études sur le sommeil ne comportent généralement pas d’évaluation de la maladie d’Alzheimer.

Pour démêler les effets distincts du sommeil et de la maladie d’Alzheimer sur la cognition, Lucey et ses collègues se sont tournés vers des volontaires qui participent à des études sur la maladie d’Alzheimer par l’intermédiaire du Charles F. and Joanne Knight Alzheimer Disease Research Center de l’université.

Ces volontaires sont soumis à des évaluations cliniques et cognitives annuelles et fournissent un échantillon de sang afin d’être testé pour la variante génétique à haut risque de la maladie d’Alzheimer, l’APOE4. Pour cette étude, les participants ont également fourni des échantillons de liquide céphalorachidien afin de mesurer les niveaux des protéines associées à la maladie d’Alzheimer, et chacun a dormi avec un minuscule moniteur électroencéphalogramme (EEG) attaché à leur front pendant quatre à six nuits afin de mesurer l’activité cérébrale pendant le sommeil.

Au total, les chercheurs ont obtenu des données sur le sommeil et la maladie d’Alzheimer de 100 participants dont la fonction cognitive avait été suivie pendant une moyenne de 4 ans et demi. La plupart d’entre eux (88) ne présentaient aucune déficience cognitive, 11 étaient très légèrement atteints et un présentait une déficience cognitive légère. L’âge moyen était de 75 ans au moment de cette étude.

Des résultats révélateurs

Les chercheurs ont constaté une relation en forme de U entre le sommeil et le déclin cognitif. Dans l’ensemble, les scores cognitifs ont baissé dans les groupes qui dormaient moins de 4,5 heures ou plus de 6,5 heures par nuit – selon l’EEG – tandis que les scores sont restés stables pour ceux qui se situaient au milieu de la fourchette. L’EEG a tendance à donner des estimations du temps de sommeil qui sont environ une heure plus courtes que le temps de sommeil déclaré, de sorte que ces résultats correspondent à 5,5 à 7,5 heures de sommeil déclaré, explique Lucey.

La relation en forme de U s’est maintenue pour les mesures de phases de sommeil spécifiques, y compris le sommeil à mouvements oculaires rapides (REM), et le sommeil non-REM. De plus, la relation s’est maintenue même après l’ajustement des facteurs qui peuvent affecter à la fois le sommeil et la cognition, tels que l’âge, le sexe, les niveaux de protéines d’Alzheimer et la présence de l’APOE4.

« Il était particulièrement intéressant de constater que non seulement les personnes qui dormaient peu mais aussi celles qui dormaient longtemps présentaient un déclin cognitif plus important », a déclaré le coauteur principal David Holtzman, professeur de neurologie. « Cela suggère que la qualité du sommeil peut être un facteur-clé, par opposition à la quantité totale de sommeil. »

Les problèmes de sommeil peuvent être traités

Les besoins de chaque personne en matière de sommeil sont uniques, et les personnes qui se réveillent reposées avec des horaires de sommeil courts ou longs ne devraient pas se sentir obligées de changer leurs habitudes, a déclaré Lucey. Mais ceux qui ne dorment pas bien doivent savoir que les problèmes de sommeil peuvent souvent être traités.

Cette recherche a été publiée dans Brain.

Source : Washington University School of Medicine
Crédit photo : StockPhotoSecrets