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La supernova la plus faible jamais observée a été repérée dans une galaxie située à environ 88 millions d’années-lumière. Elle est si faible qu’elle ne semble pas correspondre aux modèles qui existent pour expliquer les supernovae les plus faibles.

Une supernova très faible

Viraj Karambelkar, de l’Institut de technologie de Californie, et ses collègues ont découvert l’explosion cosmique, appelée SN 2021fcg, à l’aide du Zwicky Transient Facility en Californie. À son apogée, elle émettait environ trois fois moins que le précédent détenteur du record de la supernova la plus faible.

« C’est au moins 100 fois plus faible qu’une supernova normale de ce type », explique Karambelkar. « Mais même si c’est faible pour une supernova, elle reste 10 millions de fois plus lumineuse que le Soleil ».

Généralement, ce type de supernova, appelé type Ia, se produit dans des systèmes stellaires binaires où une naine blanche tire progressivement de la matière de son étoile compagnon jusqu’à ce qu’elle devienne trop massive pour se soutenir, auquel cas elle explose. Cependant, SN 2021fcg est trop faible pour s’être formé par ce mécanisme.

Expliquer cette faible luminosité

Deux modèles pourraient expliquer cette faible luminosité. Le premier, qui a été proposé pour d’autres supernovae exceptionnellement faibles, est qu’un type particulier de naine blanche pourrait s’enflammer partiellement, en soufflant une partie de son plasma sans exploser complètement.

Cependant, ce processus devrait créer des explosions environ trois fois plus brillantes que celle-ci. L’autre modèle implique qu’une naine blanche dont le noyau est composé de carbone et d’oxygène se fracasse sur une autre dont le noyau est composé d’oxygène et de néon, mais il devrait provoquer des explosions environ trois fois plus faibles que celle-ci.

« SN 2021fcg reste entre ces deux-là, donc il reste à voir si nous pouvons faire correspondre l’un ou l’autre de ces modèles à cette explosion », explique Karambelkar. « Nous avions déjà de la difficulté à expliquer les luminosités de ces supernovae [faibles], et maintenant nous en avons une qui est encore plus faible, donc c’est un problème. » Nous aurons besoin de plus d’observations de supernovae peu lumineuses et de modèles plus détaillés pour résoudre ce problème, dit-il.

Cette recherche a été pré-publiée dans arXiv.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay