pourquoi-les-placebos-fonctionnent-ils

L’effet placebo peut apporter un puissant soulagement, mais à quoi cela ressemble-t-il dans votre cerveau ? Une nouvelle étude révèle que les fausses thérapies et les faux effets secondaires ont un impact réel sur votre tronc cérébral, une plaque tournante du traitement de la douleur, l’affectant de manière opposée. Ces travaux pourraient aider les scientifiques à développer de meilleurs traitements pour la douleur chronique.

L’effet placebo

C’est «une contribution rigoureuse et majeure à ce domaine», déclare Ted Kaptchuk, un scientifique biomédical à la Harvard Medical School qui n’a pas participé à cette étude. Néanmoins, il prévient que davantage de travail est nécessaire pour voir si cette étude en laboratoire se traduit dans le monde réel.

Les scientifiques connaissent l’effet placebo depuis plus de 400 ans. En 1572, un philosophe français écrivait qu’« il y a des hommes sur lesquels la simple vue de la médecine agit ». Pourtant, les chercheurs ont eu du mal à comprendre pourquoi les patients recevant une thérapie non active telle qu’une pilule de sucre ressentent un soulagement. Ils ont également été déconcertés par le phénomène inverse : lorsqu’on dit aux patients qu’un placebo a des effets secondaires nocifs, ils se sentent souvent mal par la suite, c’est ce qu’on appelle l’effet « nocebo ».

Pour trouver la signature de ces deux effets dans le cerveau, les chercheurs ont amené 27 participants, 13 hommes et 14 femmes, âgés en moyenne de 23 ans, dans leur laboratoire de l’Université de Melbourne. Les scientifiques ont attaché un appareil appelé thermode à leur bras, qui a chauffé jusqu’à une température modérément douloureuse. Par la suite, les chercheurs ont dit aux participants qu’ils appliquaient l’une des trois crèmes sur la zone touchée : un analgésique, un inducteur de la douleur (qui aggraverait la sensation de chaleur) et une crème de contrôle sans effet. En réalité, ces trois substances étaient de la vaseline.

Des résultats révélateurs

Pendant ce temps, l’équipe a scanné les volontaires avec une machine d’imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf) à haute résolution pour détecter quelles parties de leur cerveau étaient les plus actives. La plupart des participants ont ressenti l’effet placebo ou nocebo. Environ un tiers a signalé des niveaux de douleur plus faibles lorsque « l’analgésique » a été appliqué, tandis qu’un peu plus de la moitié a signalé n’avoir plus de douleur lorsque « l’inducteur de douleur » a été appliqué.

Les résultats de l’IRMf reflètent ces réponses. Les effets placebo et nocebo ont tous deux influencé l’activité dans le tronc cérébral , rapportent les chercheurs cette semaine dans The Journal of Neuroscience. L’effet placebo a augmenté l’activité dans une zone appelée la moelle ventromédiane rostrale, qui relaie les informations sur la douleur, et une activité réduite dans la substance grise périaqueducale, qui aide le corps à supprimer la douleur. L’effet nocebo a induit le changement inverse. (Les résultats peuvent sembler contre-intuitifs, mais plusieurs zones du tronc cérébral agissent de manière complexe lorsqu’il s’agit de créer la sensation de douleur, selon les auteurs.)

Cette approche est excellente, déclare Tor Wager, un neuroscientifique qui étudie l’effet placebo au Dartmouth College. « Cela a été fait à une ultra haute résolution, ce qui le rend bien meilleur pour identifier [des parties] du tronc cérébral qui jouent un rôle-clé dans le contrôle de la douleur. » Bien que d’autres études aient montré une activité cérébrale en réponse aux effets placebo et nocebo, lui et d’autres experts affirment que ces nouveaux travaux offrent la vue la plus détaillée à ce jour sur la façon dont le cerveau réagit à ces phénomènes.

Une identification très précise

Une partie du problème était l’incapacité d’identifier exactement quelles parties du tronc cérébral sont responsables du contrôle de la modulation de la douleur, explique Lewis Crawford. En localisant les sensations induites par le placebo et le nocebo dans des zones cérébrales plus précises, cette nouvelle étude pourrait aider à affiner les cibles de stimulation, dit-il.

Source : Science
Crédit photo : Pixabay