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La stimulation électrique du cerveau chez des personnes ayant déjà reçu des implants cérébraux leur a permis de penser de manière plus souple et d’éliminer les pensées anxieuses, ce qui laisse entrevoir que cette technique pourrait permettre de traiter des maladies comme la dépression.

L’application d’un courant électrique

Alik Widge, de l’université du Minnesota, et ses collègues ont découvert que l’application d’un courant électrique au centre du cerveau renforçait la capacité des personnes à s’adapter rapidement à des objectifs changeants, ce que l’on appelle le contrôle cognitif, et dans certains cas, améliorait également leur sentiment de bien-être.

L’incapacité à se détacher des modes de pensée habituels est souvent observée chez les personnes souffrant de troubles de l’humeur, tels que la dépression et les troubles obsessionnels compulsifs. Dans ces maladies, les personnes sont souvent incapables de se dégager des processus de pensée déclenchés par les habitudes ou la détresse.

Widge a recruté 21 personnes qui avaient déjà des électrodes placées dans leur cerveau comme traitement de l’épilepsie. Ces personnes ne souffraient pas de dépression, mais certaines présentaient des troubles de l’humeur associés à l’épilepsie.

Avec son équipe, il a utilisé ces électrodes pour fournir de petites impulsions pendant que les participants effectuaient une tâche de contrôle cognitif, au cours de laquelle on leur montrait sur un écran un trio de chiffres compris entre un et trois. Deux des chiffres étaient toujours les mêmes, et leur tâche consistait à identifier le chiffre impair et à appuyer sur la touche correspondante d’un clavier.

Dans certaines tâches, la position du numéro unique correspondait à sa position physique sur le clavier, dans d’autres tâches, ce n’était pas le cas. La tâche oblige les participants à utiliser le contrôle cognitif pour surmonter cette différence du chiffre à l’écran et sur le clavier.

Ils étaient plus rapides pour répondre correctement

Lorsque leur cerveau était stimulé, les participants étaient environ 5 % plus rapides pour répondre correctement. Cela peut sembler peu, dit M. Widge, mais il n’est pas nécessaire de modifier beaucoup la souplesse de la pensée pour aider les gens à faire de petits ajustements dans leur vie, qui peuvent ensuite s’accumuler au fil du temps et contribuer à modifier les comportements.

Bien que ces participants ne puissent pas dire quand la stimulation est activée ou désactivée, dans les essais où elle est activée, certains d’entre eux ont signalé que leurs pensées étaient plus concentrées et que leur anxiété était plus facile à ignorer, ce qui suggère que la stimulation peut avoir eu une influence.

Comme les chercheurs travaillaient avec des personnes qui avaient déjà des électrodes implantées, ils ne pouvaient pas stimuler la même zone du cerveau chez chaque personne, mais ils ont constaté que la partie dorsale de la capsule interne, une autoroute interne qui relie plusieurs structures à l’avant du cerveau qui sont impliquées dans la prise de décisions complexes, donnait les meilleurs résultats.

Via une technique les participants étaient encore plus rapides

Dans d’autres expériences, l’équipe a stimulé le cerveau uniquement lorsque la précision des participants tombait en dessous d’un seuil spécifique – cette technique en « boucle fermée » a doublé l’effet de la stimulation, rendant les participants 10 % plus rapides, explique Widge. Les chercheurs ont ensuite montré qu’ils pouvaient identifier la diminution de la précision en se basant uniquement sur les schémas d’activité cérébrale.

Il serait donc possible d’enregistrer et de stimuler le cerveau uniquement lorsque cela est nécessaire pour soulager l’activité qui sous-tend des états comme la dépression. Étant donné que les implants sont invasifs, cette technique ne serait probablement utilisée que pour les maladies résistant aux traitements, mais les médecins ont déjà commencé à utiliser ce type de traitement.

La stimulation cérébrale profonde pour les troubles psychiatriques a donné des résultats variés, explique Keyoumars Ashkan du King’s College Hospital. Cela peut s’expliquer en partie par le fait que la méthode d’administration n’est pas assez spécifique. Selon lui, ce type d’administration personnalisée, en boucle fermée, pourrait donc être la clé d’un traitement efficace. « Il reste encore beaucoup de recherches à faire, mais au moins nous avons maintenant un point de départ ».

L’utilité d’outils de stimulation personnalisés

Nir Grossman, de l’Imperial College de Londres, estime que cette nouvelle étude représente un travail passionnant, qui démontre l’utilité d’outils de stimulation cérébrale sophistiqués et personnalisés. Il espère qu’elle incitera à explorer des approches similaires avec une stimulation encore moins invasive.

Certains ont craint que la stimulation cérébrale n’altère l’authenticité de l’individu, mais selon M. Widge, cette crainte n’est pas réaliste. « Nous avons toujours constaté que les patients ne considèrent pas la stimulation comme un changement de leur identité, mais qu’ils la perçoivent comme permettant à leur véritable moi de sortir enfin de derrière le nuage de leur maladie. Ils disent : « je suis moi, juste moi sans la dépression ».

Cette recherche a été publiée dans Nature Biomedical Engineering.

Source : New Scientist
Crédit photo : StockPhotoSecrets