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Des microbes peuvent être transférés entre les chauves-souris vampires lorsqu’elles se lèchent, se toilettent mutuellement et partagent la nourriture régurgitée – ce qui signifie que les chauves-souris vivant ensemble se retrouvent avec un « microbiome social » commun.

Un microbiome commun

De plus, au sein de chaque colonie, plus une chauve-souris touche l’autre avec sa bouche et sa langue – un signe de proximité sociale – plus le microbiote de la paire s’aligne l’un sur l’autre, explique Gerald Carter de l’université d’État de l’Ohio à Columbus. « Leurs relations se calquent directement sur la similarité de leur microbiome ».

Carter et ses collègues ont effectué un séquençage de l’ADN sur des échantillons fécaux provenant des colonies de chauves-souris vampires communes (Desmodus rotundus) dans six zoos américains et d’une colonie sauvage au Belize. Ils ont également prélevé des échantillons de matières fécales et de l’intérieur de l’intestin d’une colonie de chauves-souris regroupées à titre expérimental, qui vivaient à l’origine dans trois colonies sauvages distinctes au Panama et ont ensuite été hébergées ensemble pendant quatre mois.

Pour ce dernier groupe, ils ont également procédé à un enregistrement vidéo infrarouge pendant six heures par jour tout au long de l’expérience afin d’observer les contacts sociaux, notamment le léchage. Les chauves-souris vivant dans la même colonie – que ce soit à l’état sauvage ou dans des zoos – avaient généralement des microbiomes intestinaux similaires les uns aux autres et différents de ceux des autres colonies, en matière de microorganismes présents et de leur abondance relative, explique Carter.

Des différences entre des colonies

Bien qu’ils n’aient vécu ensemble que quatre mois, les microbiomes des chauves-souris du groupe fusionné expérimentalement étaient également similaires les uns aux autres, mais moins que ceux des colonies naturelles dans les zoos et dans la nature. Plus il y avait de contacts physiques – et surtout oraux – entre deux chauves-souris de la colonie, plus leurs microbiomes étaient similaires.

Ces résultats suggèrent que si les chauves-souris obtiennent leur microbiote intestinal de leurs parents, de leur environnement et de leur régime alimentaire (composé exclusivement de sang), leur microbiome peut changer facilement et rapidement pour s’aligner sur celui des chauves-souris de leur communauté sociale, explique Carter.

Cela pourrait être dû en partie à leurs contacts sociaux intimes, ajoute-t-il. Outre le fait qu’elles passent 5 % de leur temps à se toiletter mutuellement, les chauves-souris vampires nourrissent les jeunes et les chauves-souris malades avec du sang régurgité, ce qui a probablement pour effet « d’inoculer les viscères » de ces individus, explique M. Carter.

Plus des trois quarts des micro-organismes présents dans le microbiome intestinal des chauves-souris n’ont pas trouvé de correspondance dans les bases génétiques, ce qui signifie qu’ils pourraient être inconnus de la science et qu’ils sont peut-être uniques aux chauves-souris vampires, explique-t-il.

Leurs microbes aident à digérer le sang

« Le partage microbien doit être très important pour ces chauves-souris, et leurs microbes [uniques] peuvent les aider à digérer le sang d’une manière que nous ne comprenons pas encore », déclare Carter.

Cette recherche a été publiée dans Biology Letters.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay