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Le clair de lune sur Pluton a révélé une partie de la face cachée de cette planète naine. Lors de son passage devant Pluton en 2015, la sonde New Horizons de la NASA s’est retournée et a pris des photos du dos de cette planète. Après un long processus de nettoyage, les images ont révélé certains des premiers détails que nous avons jamais vus de la face qui n’était pas éclairée par le Soleil à ce moment-là.

La face cachée de Pluton

Prendre des images de Pluton au-delà de son orbite est difficile car, à cette position, elle est rétroéclairée par le Soleil. « Lorsque vous regardez la face cachée de Pluton, vous vous retournez et regardez presque directement le Soleil, et il est très lumineux », explique Tod Lauer du laboratoire national américain de recherche en astronomie optique infrarouge en Arizona, qui fait partie de l’équipe de New Horizons. « C’est comme conduire dans une voiture avec une vitre sale, regarder le Soleil sans pare-soleil, en essayant de lire un panneau de signalisation ».

Pour rendre les images de New Horizons utilisables, Lauer et ses collègues ont dû retravailler la procédure de traitement des données de la mission afin d’éliminer les parties des images qui étaient surexposées par la lumière du Soleil et qui ne contenaient donc pas de données utiles. Une fois ces parties des images éliminées, les chercheurs ont pu manipuler ce qui restait pour voir la surface éclairée de Pluton.

Bien que la principale lune de Pluton, Charon, soit beaucoup plus petite que notre Lune, elle est plus brillante et plus proche de son monde hôte que la nôtre, de sorte qu’elle fournit environ la moitié de la lumière au côté de Pluton qui est opposé au Soleil. Sous cette faible illumination, les chercheurs ont trouvé un point plus brillant que son environnement, qui est probablement un dépôt de glace d’azote ou de méthane.

Une différence entre les pôles

Ils ont également constaté que le pôle sud semblait être beaucoup moins lumineux que le pôle nord. « On s’attend à ce que les pôles soient plus ou moins identiques, et cette différence est intrigante – elle pourrait indiquer un phénomène saisonnier », explique M. Lauer. New Horizons a survolé Pluton à la fin de l’été austral de ce petit monde, ce qui pourrait indiquer que les dépôts de glace brillante ne survivent pas à cette période relativement chaude, ou que des particules de brume provenant de l’atmosphère ténue se déposent à la surface en été.

Cette recherche a été publiée dans arXiv.

Source : New Scioentist
Crédit photo : Rawpixel