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La prochaine génération de vaccins contre le Covid-19 devrait viser à induire une réponse immunitaire contre les « protéines de réplication », qui sont essentielles aux toutes premières étapes du cycle viral, conclut une nouvelle recherche menée par des scientifiques de l’UCL.

En concevant des vaccins qui activent les cellules de la mémoire immunitaire, appelées lymphocytes T, pour qu’elles attaquent les cellules infectées exprimant cette partie de la machinerie interne du virus, il serait possible d’éliminer le SARS-CoV-2 dès le début, ce qui contribuerait à arrêter sa propagation.

Activer les lymphocytes T

Cette approche pourrait compléter les vaccins actuellement autorisés, qui ne déclenchent des réponses immunitaires qu’à l’égard de la protéine S qui dépasse de l’extérieur du virus.

Selon les chercheurs, cette découverte pourrait conduire à la création d’un vaccin contre tous les coronavirus, qui protège non seulement contre le SARS-CoV-2 et ses variants, mais aussi contre les coronavirus responsables des rhumes et les nouveaux coronavirus animaux émergents.

L’auteur principal, le professeur Mala Maini a déclaré : « nos recherches montrent que les personnes qui ont naturellement résisté à une infection détectable par le SARS-CoV-2 ont généré des lymphocytes T à mémoire qui ciblent les cellules infectées exprimant les protéines de réplication, qui font partie de la machinerie interne du virus.

Ces protéines – qui sont nécessaires au stade le plus précoce du cycle de vie du virus, dès qu’il pénètre dans une cellule – sont communes à tous les coronavirus et demeurent « hautement conservées », de sorte qu’il est peu probable qu’elles changent ou mutent.

Ils seraient plus efficaces contre le virus à un stade précoce

« Un vaccin capable d’inciter les lymphocytes T à reconnaître et à cibler les cellules infectées exprimant ces protéines, essentielles au succès du virus, serait plus efficace pour éliminer le SARS-CoV-2 au stade précoce, et pourrait avoir l’avantage supplémentaire de reconnaître également d’autres coronavirus qui infectent actuellement l’homme ou qui pourraient le faire à l’avenir. »

Les chercheurs affirment que la prochaine génération de vaccins pourrait être développée pour induire à la fois des cellules T à mémoire pour cibler les protéines de réplication et des anticorps pour cibler la protéine S.

Le professeur Maini ajoute : « les cellules T qui reconnaissent la machinerie de réplication du virus fourniraient une couche de protection supplémentaire à celle fournie par l’immunité centrée sur la protéine S générée par les vaccins actuels.

Une immunité plus durable

« Ce vaccin à double action offrirait une plus grande souplesse face aux mutations et, comme les cellules T peuvent avoir une durée de vie incroyablement longue, il pourrait également fournir une immunité plus durable. En développant les cellules T préexistantes, ces vaccins pourraient contribuer à arrêter le virus dans son élan à un stade très précoce. »

Cette recherche a été publiée dans Nature.

Source : University College London