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De nombreux groupes dans le monde tentent de mettre au point des vaccins qui protègent contre un large éventail de coronavirus et empêchent une nouvelle pandémie. Ces efforts ont maintenant été stimulés par la découverte que certains travailleurs de la santé avaient une immunité préexistante au SARS-CoV-2 pendant la première vague de la pandémie.

Un potentiel vaccin universel

Au cours du premier semestre de 2020, environ 700 travailleurs de la santé au Royaume-Uni ont été testés chaque semaine dans le cadre d’une étude financée par le crowdfunding appelée COVIDsortium. La plupart de ces personnes, qui portaient des équipements de protection, n’ont jamais été testées positives pour le COVID-19 dans les tests PCR ou n’ont pas développé d’anticorps anti-COVID-19 – des protéines qui se fixent à l’extérieur des virus, empêchant les cellules d’être infectées.

Toutefois, lorsque Leo Swadling et Mala Maini, de l’University College London, et leurs collègues ont examiné la situation de plus près, ils ont constaté que certaines de ces personnes dont le test était négatif avaient dans leur sang une protéine liée à l’infection par le COVID-19, ainsi que des réponses des lymphocytes T au SARS-CoV-2.

Les lymphocytes T font partie du système immunitaire. Il semble que ces personnes aient eu ce que Swadling appelle une « infection abortive », où une réponse forte et précoce des lymphocytes T leur a permis de se débarrasser très rapidement du virus.

L’importance des lymphocytes T

Les cellules infectées par des virus tirent la sonnette d’alarme en affichant des protéines virales à leur surface, et les lymphocytes T sont les cellules immunitaires qui apprennent à reconnaître ces protéines et à détruire les cellules infectées. Il est important de noter que si les anticorps ne peuvent cibler que les protéines situées à l’extérieur d’un virus, les lymphocytes T peuvent apprendre à reconnaître n’importe quelle protéine virale.

Lorsque l’équipe a examiné les premiers échantillons de sang des personnes dont l’infection a avorté, elle a constaté que, même avant d’être exposées au SARS-CoV-2, elles possédaient des lymphocytes T capables de reconnaître les protéines que ce virus utilise pour se répliquer dans les cellules infectées.

L’explication la plus probable est que ces personnes étaient souvent exposées aux coronavirus humains existants, qui sont à l’origine d’environ 10 % des rhumes, explique M. Maini. « Nous ne connaissons pas les infections historiques de ces personnes, donc nous ne savons pas avec certitude d’où proviennent ces lymphocytes T », dit-elle.

Prévenir une nouvelle pandémie

Les protéines impliquées dans la réplication virale sont très similaires dans le SARS-CoV-2 et dans d’autres coronavirus humains et animaux, ce qui signifie que si l’on peut développer des vaccins qui suscitent une forte réponse des lymphocytes T contre ces protéines, ils devraient protéger contre un très large éventail de coronavirus – un vaccin dit universel ou pan-coronavirus. Une façon d’y parvenir serait d’ajouter des ARNm codant pour ces protéines à des vaccins à ARNm qui ciblent la protéine S externe du virus.

Selon M. Swadling, l’ajout de composants supplémentaires à la prochaine génération de vaccins contre les coronavirus pourrait protéger à la fois contre les nouveaux variants qui sont susceptibles d’évoluer et contre les coronavirus animaux qui pourraient se propager chez l’homme et déclencher une nouvelle pandémie. « Il y a de bonnes raisons d’ajouter ces protéines à la protéine S », ajoute-t-il.

Des vaccins offrant une protection plus large

De nombreux groupes tentent déjà de mettre au point des vaccins contre les coronavirus offrant une protection plus large, explique Olga Pleguezuelos, de la société britannique SEEK. Son équipe a déjà créé un tel vaccin basé sur les parties les plus conservées des protéines du coronavirus. « C’est une question de temps avant qu’un autre de ces membres [de la famille des coronavirus] ne crée une épidémie ou une pandémie », dit-elle. « Si nous nous retrouvons avec quelque chose d’aussi infectieux que le COVID-19 et d’aussi mortel que le MERS, alors nous aurons de sérieux problèmes ».

Cependant, l’efficacité d’un vaccin qui ne produit qu’une réponse des lymphocytes T n’est pas claire, selon Maini. La plupart des vaccins fonctionnent en stimulant une réponse avec des anticorps, bien que beaucoup d’entre eux produisent également une réponse des lymphocytes T.

Cette approche pourrait ne pas fonctionner

De nombreux groupes développent des vaccins antigrippaux universels basés sur l’induction d’une réponse des cellules T, mais jusqu’à présent, ils ne se sont pas révélés très efficaces. D’autres équipes s’efforcent plutôt de faire en sorte que les anticorps ciblent les parties des protéines virales externes du virus de la grippe qui ne mutent pas. Toutefois, cela ne fonctionnera pas avec les coronavirus, explique Peter Palese de l’Icahn School of Medicine at Mount Sinai à New York. « Ils n’ont tout simplement pas de région conservée ».

Cette recherche a été publiée dans Nature.

Source : New Scientist
Crédit photo : StockPhotoSecrets