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Les sébastes comptent parmi les animaux qui vivent le plus longtemps. En étudiant la variation naturelle de leur durée de vie, les chercheurs ont découvert des informations essentielles sur la base génétique de la longévité.

Étudier les créatures ayant une longue vie

Les études sur le vieillissement se sont traditionnellement concentrées sur les souris de laboratoire, car il est facile de travailler avec elles. Cependant, Peter Sudmant, de l’université de Californie à Berkeley, et ses collègues ont adopté pour une approche différente, en étudiant la longévité chez des créatures à l’espérance de vie plus longue.

Les chercheurs ont effectué une analyse génomique de 88 espèces de sébastes de l’océan Pacifique – des créatures des profondeurs qui vivent entre 11 et 200 ans – afin de déterminer les fondements génétiques de leur durée de vie. Ils ont pris en compte des facteurs tels que la taille du corps et l’environnement, qui sont des variables connues pour affecter le vieillissement chez de nombreux organismes.

« Nous avons trouvé des gènes associés à de nombreuses voies différentes – des gènes impliqués dans la réparation de l’ADN, le métabolisme et la réponse immunitaire », explique Sudmant. Il est possible qu’un ensemble de gènes appelés butyrophillines, dont on sait qu’ils influencent de nombreuses maladies inflammatoires chez l’homme, contribue à l’extrême longévité des sébastes.

Un ensemble spécifique de gènes

Nous avons constaté que ces gènes, dont nous pensons qu’ils jouent un rôle immunosuppresseur, ont un « nombre de copies » plus élevé [ce qui signifie que certains ont été dupliqués] chez les espèces à très longue durée de vie », explique Sudmant. « Cela met en évidence un ensemble spécifique de gènes et de voies qu’il pourrait être important de suivre chez l’homme ».

Une enquête sur la vie de ces animaux à longue durée de vie est essentielle pour apprendre comment améliorer et prolonger la santé humaine, déclare Steven Austard de l’Université d’Alabama à Birmingham. « Je ne pense pas que nous ferons beaucoup de progrès dans l’extension de la santé humaine si nous n’étudions que des organismes à courte durée de vie comme les mouches à fruits et les souris. »

Cette recherche a été publiée dans Science.

Source : New Scientist
Crédit photo : iStock