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Des études récentes suggèrent que le SARS-CoV-2 sévit parmi les 30 millions de cerfs de Virginie d’Amérique du Nord. Cela signifie qu’il existe un risque que les cerfs infectent d’autres animaux et que de nouveaux variants apparaissent chez ces animaux et se transmettent à l’homme. Qu’est-ce que cela signifie pour la pandémie et dans quelle mesure devons-nous être inquiets ?

La propagation du SARS-CoV-2 

Il est clair depuis longtemps que les personnes atteintes du SARS-CoV-2 infectent occasionnellement les animaux de compagnie, des fermes et des zoos. Jusqu’à présent, cependant, on pensait que les épidémies chez les animaux avaient disparu ou avaient été éliminées. Par exemple, en novembre 2020, le Danemark a abattu des millions de visons après que le virus a commencé à se propager chez les visons d’élevage, et que ces visons ont ensuite infecté quelques ouvriers agricoles.

Maintenant, Suresh Kuchipudi et Vivek Kapur de l’université d’État de Pennsylvanie et leurs collègues ont découvert un taux d’infection étonnamment élevé chez les cerfs de Virginie dans l’Iowa. L’équipe a testé 5 000 échantillons prélevés jusqu’en janvier 2021. Après qu’un tiers des tests PCR sur les 300 premiers échantillons se soient révélés positifs, les chercheurs ont décidé de rendre leurs résultats publics. « Il s’agit de la première preuve d’une infection généralisée par le SARS-CoV-2 chez une espèce animale sauvage vivant en liberté », a déclaré M. Kuchipudi.

L’ampleur du problème serait passée inaperçue

Les chercheurs pensent que ce qu’ils ont découvert n’est que la partie émergée de l’iceberg. Selon eux, il est probable que le coronavirus soit commun chez les cerfs de Virginie en Amérique du Nord et qu’il continue de circuler indéfiniment, car les populations de cerfs ont un taux de renouvellement élevé. L’ampleur du problème est peut-être passée inaperçue pendant si longtemps parce que les cerfs de Virginie présentent peu de symptômes lorsqu’ils sont infectés.

Selon M. Kapur, il est tout à fait possible que le SARS-CoV-2 se propage également de manière inaperçue chez d’autres espèces sauvages ailleurs dans le monde. « La recherche de réservoirs sauvages n’a pas été aussi importante ou aussi complète qu’on aurait pu l’espérer », dit-il. « Nous pourrions avoir ces épidémies silencieuses et, qui sait, des pandémies en cours parmi les espèces sauvages dont nous n’avons absolument pas conscience. »

Le SARS-CoV-2 infecte un éventail étonnamment large d’animaux. La liste comprend les mustélidés tels que les visons et les furets, les phoques, certains rongeurs et autres canidés, les vaches et autres ongulés, les chauves-souris et peut-être même les baleines et les dauphins.

Deux principaux dangers

Il existe deux dangers principaux. Premièrement, plus il y a d’animaux qui hébergent le virus, plus il y a de risques que d’autres espèces soient infectées. Chez certaines espèces, le SARS-CoV-2 pourrait être plus mortel, ce qui pourrait être une mauvaise nouvelle pour les espèces menacées. Deuxièmement, s’il existe des réservoirs d’animaux de SARS-CoV-2, il y a un risque d’émergence de nouveaux variants potentiellement dangereux qui se transmettent à l’homme. Toutefois, ce risque est parfois exagéré.

S’il est prouvé que le SARS-CoV-2 mute plus rapidement lorsqu’il se transmet aux animaux, il n’y a aucune raison de penser que les mutations qui apparaissent chez les animaux seront plus dangereuses que celles qui apparaissent constamment dans les virus qui se propagent chez les humains. Tant que le SARS-CoV-2 continuera de circuler largement chez les humains, nous resterons la source la plus probable de nouveaux variants dangereux, tels que les variants Alpha et Delta.

À long terme, nous pourrions nous retrouver dans une situation semblable à celle de la grippe, qui circule chez un certain nombre d’animaux, dit Kapur. De temps à autre, une souche animale se transmet à l’homme, déclenchant une pandémie. Par exemple, la pandémie de grippe de 1918 a été causée par la grippe aviaire H1N1 qui s’est transmise à l’homme.

Un scénario qui semble se reproduire avec le SARS-CoV-2

Cette souche a continué à circuler chez l’homme, mais s’est également propagée aux porcs dans les années 1930. En 2009, une souche porcine H1N1 s’est à nouveau transmise à l’homme et a provoqué la pandémie de grippe porcine de 2009. Ce type de scénario semble maintenant susceptible de se reproduire avec le SARS-CoV-2.

Cette recherche a été publiée dans bioRxiv.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay