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Les plus grosses lunes d’Uranus, Titania et Obéron, pourraient cacher des océans. Les températures de surface avoisinant les -200°C signifient que ces mondes riches en eau sont recouverts de glace, mais des éléments radioactifs situés dans les profondeurs de ces lunes pourraient maintenir une partie de leur eau intérieure liquide.

Des océans sur Titania et Obéron

Les lunes plus petites qui orbitent plus près d’Uranus tirent la majeure partie de leur chaleur interne par les marées, dans lequel la gravité de la planète étire et fait fléchir le noyau de chaque lune, créant des frictions et de la chaleur.

Des recherches antérieures ont suggéré que certaines de ces lunes pourraient avoir des océans souterrains, mais la chaleur des marées ne serait pas suffisante pour faire fondre la glace sous les surfaces des lunes plus grandes et plus éloignées.

Carver Bierson, de l’université d’État de l’Arizona, et Francis Nimmo, de l’université de Californie à Santa Cruz, ont calculé si deux de ces lunes lointaines, Titania et Obéron, pourraient de toute façon avoir des océans, maintenus liquides par la chaleur provenant de la désintégration d’éléments radioactifs dans leur noyau.

La porosité des coquilles de glace

Cela dépend également de la porosité des coquilles de glace de ces lunes – une coquille moins poreuse conduit mieux la chaleur et lui permet de s’échapper dans l’espace – et de la présence ou non d’ammoniac, qui abaisse la température de fusion d’une solution riche en eau.

Les chercheurs ont découvert que si la porosité de la coquille de Titania était supérieure à 12 %, ou si sa mer contenait plus de 10 % d’ammoniac en poids, la chaleur provenant de la désintégration radioactive de son noyau aurait pu fournir suffisamment de chaleur pour maintenir un océan liquide de plus d’un kilomètre d’épaisseur qui serait toujours là aujourd’hui, des milliards d’années après la formation de cette lune. Ces chiffres sont similaires pour Obéron, car ces deux lunes ont à peu près la même taille.

De l’ammoniac a été trouvé sur plusieurs autres corps glacés du système solaire, et la lune de la Terre a une porosité moyenne d’environ 12 % s’étendant sur plusieurs kilomètres, donc ces chiffres sont loin d’être extravagants, dit Nimmo. « Je parierais qu’ils ont des océans », dit-il. « Ce ne serait pas du tout surprenant ».

De futures missions vers Uranus

Les futures missions vers Uranus pourraient potentiellement détecter ces océans par la façon dont ils interagissent avec le champ magnétique de la planète, et les scientifiques planétaires ont déjà proposé plusieurs missions de ce type qui pourraient être lancées dans la prochaine décennie environ.

Cette recherche a été publiée dans Icarus.

Source : New Scientist
Crédit photo : iStock