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On a trouvé des preuves de l’existence d’une planète massive dans le système solaire externe, qui pourrait être l’insaisissable planète Neuf que les astronomes recherchent depuis longtemps.

La planète Neuf existe-t-elle ?

La planète Neuf est un monde hypothétique qui orbite bien au-delà de Neptune, dans les confins de notre système solaire. Le regroupement gravitationnel de certains objets dans le système solaire externe suggère la présence d’un tel monde, une super-Terre au moins cinq fois plus massive que notre planète, mais aucune preuve concrète n’a encore été trouvée.

Michael Rowan-Robinson, de l’Imperial College de Londres, a examiné les données d’un télescope spatial aujourd’hui disparu, l’IRAS (Infrared Astronomical Satellite), pour rechercher la planète Neuf. Lancé en 1983 et fonctionnant pendant neuf mois, ce télescope scrutait le ciel dans l’infrarouge, découvrant des objets tels que des astéroïdes et des comètes.

En examinant les données de ce télescope, Rowan-Robinson a cherché des preuves de la présence d’un objet précédemment négligé orbitant à la distance proposée pour la planète Neuf, et un candidat s’est distingué. L’IRAS a détecté des preuves de la présence d’un objet de trois à cinq fois la masse de la Terre, orbitant environ 225 fois plus loin du Soleil que la Terre, à peu près à l’emplacement prévu de la planète Neuf. « C’est très tentant », dit-il.

Il y a beaucoup d’incertitude

Les limites de ce télescope signifient toutefois qu’il y a beaucoup d’incertitude quant à savoir s’il s’agit vraiment d’une planète ou non. En particulier, le candidat est proche de notre plan galactique, c’est-à-dire du disque épais de notre galaxie qui est rempli d’étoiles, et certaines d’entre elles pourraient ressembler à une planète dans un petit ensemble de données. « Mais dans les données, elle se comporte comme un objet en mouvement », explique Rowan-Robinson, ce qui suggère qu’il s’agit d’une planète et non d’une étoile lointaine.

Mike Brown, de l’Institut de technologie de Californie, l’un des scientifiques qui ont proposé l’existence de la planète Neuf en 2016, dit que si cette découverte est intéressante, il ne pouvait pas être sûr que le candidat n’était pas un faux positif. « Ce papier était génial et je suis vraiment content qu’il ait fait cette analyse », dit Brown. Mais les incertitudes dans les données résultant de la proximité du plan galactique signifient qu’il est « difficile d’extraire des signaux de toute cette poussière ».

Même si ce candidat s’avérait être une planète, elle ne correspond pas tout à fait aux paramètres attendus de la planète Neuf. « Elle est un peu trop petite, elle est un peu trop proche et elle est un peu trop inclinée par rapport au plan du système solaire », explique Brown. « Elle ne peut pas causer ces perturbations gravitationnelles que nous observons. Elle ne fait pas ce que nous pensons qu’il se passe ».

Il vaut la peine de jeter un coup d’œil

Néanmoins, Samantha Lawler de l’Université de Regina au Canada affirme qu’il vaut la peine de jeter un coup d’œil à l’emplacement prévu de cette planète candidate, pour voir si elle est vraiment là. « C’est une prédiction spécifique pour un point du ciel où il pourrait y avoir quelque chose de très intéressant », dit-elle. « Quelqu’un devrait aller observer ce point, c’est certain ».

Quant à savoir si ce monde candidat et la planète Neuf pourraient tous deux exister, Rowan-Robinson affirme que c’est peu probable. « Si cet objet est réel et qu’il ne s’agit pas [de la planète Neuf], alors il s’agit d’une coïncidence vraiment remarquable », dit-il.

Cette recherche a été pré-publiée dans arXiv.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay