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Depuis des décennies, nous essayons d’élucider les causes de l’extinction massive de la fin du Permien, le phénomène d’extinction le plus dévastateur de l’histoire de notre planète. L’opinion dominante est que le réchauffement climatique a joué un rôle, mais il existe maintenant des preuves que ce réchauffement a été précédé d’un hiver volcanique – une longue vague de froid mondiale provoquée par l’activité volcanique qui aurait déstabilisé les écosystèmes.

Une extinction de masse

Il y a environ 252 millions d’années, lors de l’extinction de la fin du Permien, la vie sur Terre s’est dangereusement rapprochée d’un effondrement terminal. En un clin d’œil géologique, environ 85 % des espèces de la planète ont disparu. On pense que tout a commencé lorsque la lave a suinté à travers l’actuelle Sibérie dans une série d’éruptions qui ont pompé suffisamment de dioxyde de carbone et de méthane dans l’atmosphère pour augmenter les températures mondiales et priver les océans d’oxygène.

Maintenant, une étude suggère que les « pièges sibériens » ne sont pas les seules éruptions à blâmer pour cette extinction. « Dans le sud de la Chine, on a trouvé des niveaux inhabituels de cuivre et de mercure dans les couches de cendres, juste à la limite de l’extinction de masse », explique Michael Rampino de l’université de New York, l’un des auteurs de cette étude. Les couches de cendres sont également riches en soufre, ce qui donne une idée du style d’éruption volcanique : « cela suggère un volcanisme explosif dans cette région », explique-t-il.

Un hiver volcanique

Ces éruptions explosives – distinctes des éruptions sibériennes non explosives – ont été suffisamment catastrophiques pour que le nuage de cendres qui en a résulté annonce probablement le début de ce que Rampino appelle un « hiver volcanique », une période rapide de refroidissement de la planète qui, selon les chercheurs, pourrait avoir précédé le réchauffement causé par les pièges sibériens.

« Il y aurait eu des effets globaux sur le climat, car les matériaux provenant des éruptions auraient été transportés autour du globe par les vents stratosphériques », explique Rampino. La géologie montre également que les nuages de cendres sont en corrélation avec de grandes extinctions locales de la vie terrestre, ce qui laisse supposer que les éruptions explosives étaient suffisamment importantes pour avoir un impact sévère sur la biosphère.

Une activité géologique en deux temps

Si cette conclusion est la bonne, elle suggère que l’extinction de la fin du Permien pourrait avoir été causée par une activité géologique en deux temps. « Les organismes ont été stressés par une période rapide de refroidissement suivie d’une longue période de réchauffement », explique M. Rampino.

Cette recherche a été publiée dans Science Advances.

Source : New Scientist
Crédit photo : Unsplash