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Des chercheurs de l’université de Yale ont mis au point un nouveau vaccin qui, chez les cobayes, offre une protection contre l’infection par la bactérie responsable de la maladie de Lyme et pourrait également combattre d’autres maladies transmises par les tiques.

Il provoque une réaction rapide de la peau

Au lieu de déclencher une réponse immunitaire contre un agent pathogène particulier, ce nouveau vaccin provoque une réaction rapide de la peau aux composants de la salive des tiques, ce qui limite le temps dont disposent les tiques pour se nourrir et infecter l’hôte. Ce vaccin est administré par la même technologie d’ARNm qui s’est avérée efficace contre le COVID-19.

« Il existe de multiples maladies transmises par les tiques et cette approche offre potentiellement une protection plus large qu’un vaccin qui cible un pathogène spécifique », a déclaré l’auteur principal, Erol Fikrig, professeur de médecine. « Il pourrait également être utilisé en conjonction avec un vaccin plus traditionnel à base de pathogènes pour augmenter leur efficacité. »

La salive de la tique à pattes noires Ixodes scapularis (I. scapularis), qui transmet l’agent pathogène de la maladie de Lyme; Borrelia burgdorferi (B. burgdorferi) contient de nombreuses protéines, et les chercheurs se sont concentrés sur 19 protéines distinctes.

Les chercheurs de Yale, en collaboration avec l’équipe de Drew Weissman à l’Université de Pennsylvanie, ont utilisé des morceaux d’ARNm qui produisent ces 19 protéines salivaires comme base d’un vaccin, la même stratégie utilisée dans les vaccins qui combattent le SARS-CoV-2. Ils ont testé ce vaccin sur des cobayes, qui peuvent être infectés par l’agent de la maladie de Lyme et ont également été utilisés comme modèle pour étudier la résistance des tiques.

De très bons résultats

Comparés aux cobayes non immunisés, les animaux vaccinés exposés à des tiques infectées ont rapidement développé une rougeur au niveau de la morsure de la tique. Aucun des animaux vaccinés n’a développé la maladie de Lyme si les tiques étaient retirées dès l’apparition de la rougeur. En revanche, environ la moitié du groupe témoin a été infectée par B. burgdorferi après le retrait de la tique. Lorsqu’une seule tique infectée était attachée à des cobayes immunisés et n’était pas retirée, aucun des animaux vaccinés n’était infecté, contre 60 % des animaux témoins.

Cependant, la protection diminuait chez les cobayes immunisés si trois tiques restaient attachées à l’animal. Les tiques sur les animaux immunisés étaient incapables de se nourrir de manière agressive et se délogeaient plus rapidement que celles sur les cobayes du groupe témoin.

« Ce vaccin améliore la reconnaissance des tiques, transformant partiellement une piqûre de tique en piqûre de moustique », a déclaré Fikrig. « Quand on sent une piqûre de moustique, on l’écrase. Avec ce vaccin, il y a une rougeur et probablement une démangeaison, de sorte que vous pouvez reconnaître que vous avez été piqué et que vous pouvez arracher la tique rapidement, avant qu’elle ait la capacité de transmettre B. burgdorferi. »

Des études supplémentaires sont nécessaires

Les chercheurs ont également émis une réserve quant à leurs conclusions. Les souris, qui n’ont pas la capacité d’acquérir une résistance naturelle aux tiques après l’infection, n’étaient pas protégées contre la maladie de Lyme après la vaccination. Contrairement aux cobayes, les souris sont un réservoir naturel pour les tiques I. scapularis, et ces tiques peuvent avoir évolué pour développer des moyens de se nourrir spécifiquement de façon répétée sur les souris. Il est également possible que la peau des cobayes, comme celle des humains, soit plus épaisse que celle des souris.

Selon Mme Fikrig, des études supplémentaires sont nécessaires pour découvrir comment les protéines présentes dans la salive peuvent prévenir les infections. En fin de compte, des essais sur l’homme devraient être menés pour évaluer son efficacité chez l’homme.

Cette recherche a été publiée dans Science Translational Medicine.

Source : Yale University
Crédit photo : iStock