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Les phages sont des virus qui infectent les bactéries et peuvent également être utilisés pour traiter les infections humaines. Cependant, comme pour les antibiotiques, les bactéries peuvent facilement développer une résistance à l’attaque des phages, ce qui met en évidence une limite importante à l’utilisation des phages en tant que thérapeutique.

Le phage A1-1 contre dysenterie

Maintenant, des chercheurs de l’Université de Yale ont montré que le phage A1-1, présent dans la nature, tue Shigella flexneri, une cause majeure de dysenterie en Afrique sub-saharienne et en Asie du Sud, et sélectionne des mutants résistants au phage avec une virulence réduite.

Cette découverte fortuite résulte du fait que l’utilisation par le phage d’un récepteur de surface particulier de la bactérie, appelé OmpA, comme portail pour pénétrer et tuer S. flexneri, signifie que les bactéries qui échappent à l’attaque du phage sont dépourvues de récepteurs OmpA ou que les récepteurs restants ont subi des mutations qui réduisent leur virulence.

« Nous avons cherché à découvrir un phage naturellement capable de se lier aux protéines de la membrane externe de S. flexneri qui est responsable de la propagation virulente de cellule à cellule de cet agent pathogène dans l’intestin humain, en supposant que l’évolution de la résistance au phage devrait modifier, et même éliminer, cette protéine facteur de virulence », a déclaré Kaitlyn E. Kortright, chercheur postdoctoral à Yale.

Ils pourraient traiter les sources d’eau

Les chercheurs ont choisi la phagothérapie contre S. flexneri parce que cette bactérie était déjà résistante aux antibiotiques classiques. En outre, cet agent pathogène est actif principalement dans les pays à faible revenu, où les antibiotiques sont chers et souvent indisponibles, et où l’eau potable est rare. Les phages, a-t-elle expliqué, « pourraient même être utiles pour le traitement des sources d’eau, en sélectionnant le S. flexneri avirulent ».

Les chercheurs ont commencé ce projet sans savoir s’il existait ou non un phage capable de tuer S. flexneri. Ils ont supposé « que de tels virus avaient évolué naturellement et pouvaient être isolés à partir d’échantillons environnementaux », a déclaré Paul E. Turner, titulaire de la chaire Rachel Carson d’écologie et de biologie évolutive à Yale.

Pour augmenter les chances, « nous avons choisi de chercher dans une région géographique réputée pour son extrême biodiversité microbienne : Cuatro Cienegas, au Mexique. Une idée manifestement risquée, mais apparemment raisonnable, puisque cette tentative a été couronnée de succès. »

Cette recherche a été publiée dans Applied and Environmental Microbiology.

Source : American Society for Microbiology
Crédit photo : StockPhotoSecrets