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Une substance chimique parfois émise par la peau, l’haleine et les matières fécales des êtres humains n’a pas d’odeur détectable, mais elle semble influencer le comportement des gens – les hommes devenant plus calmes et les femmes plus agressives.

L’hexadécanal est produit par le corps

Bien que les scientifiques doivent encore déterminer quand et dans quelles conditions les humains et les autres mammifères libèrent de l’hexadécanal, il semble évident que les humains « communiquent » entre eux de manière inconsciente par le biais de leurs odeurs corporelles, explique Eva Mishor de l’Institut Weizmann des sciences en Israël.

« Les humains se sentent les uns les autres – leurs enfants, leurs partenaires romantiques, des étrangers – tout le temps », explique Eva Mishor. « Notre étude donne plus de poids à l’idée que les humains communiquent à partir des volatiles chimiques qu’ils émettent, et que nous en tirons de nombreuses informations. »

Chez l’homme, des études basées sur l’EEG ont suggéré que ce composé déclenche une activité cérébrale différente chez les hommes et les femmes, mais on ne savait pas comment. Pour le découvrir, Mishor et ses collègues ont demandé à 67 hommes et 60 femmes – âgés de 21 à 34 ans, tous s’identifiant au sexe qui leur a été assigné à la naissance – de jouer à un jeu économique en ligne contre d’autres joueurs humains ou robots.

Tous les participants avaient été invités à renifler de l’essence de clou de girofle avant de jouer ; pour la moitié d’entre eux, l’essence de clou de girofle était mélangée à de l’hexadécanal, ce qui n’a pas affecté l’odeur perçue de cette essence.

Un test sous la forme d’un jeu

Pendant ce jeu, les scientifiques l’ont programmé pour paraître injuste après quelques rounds, les participants pouvaient faire « exploser » leurs adversaires avec des niveaux de bruit d’explosifs variables. Les chercheurs ont constaté que les femmes qui avaient reniflé l’hexadécanal ont réagi plus agressivement à ce jeu, augmentant le volume et dynamitant leurs adversaires avec 17,6 % plus d’intensité, dit Mishor.

Les hommes, en revanche, réagissaient avec 18,4 % de volume en moins s’ils avaient inhalé le produit chimique, par rapport à ceux qui ne l’avaient pas inhalé, dit-elle. Les examens par IRM fonctionnelle du cerveau des participants ont montré qu’après avoir reniflé de l’hexadécanal, les hommes et les femmes avaient une activité accrue dans les parties du cerveau associées à la reconnaissance des signaux sociaux.

Ensuite, lorsqu’elles se sentaient provoquées par ce jeu, les femmes présentaient une activité neuronale accrue reliant ces régions aux zones du cerveau qui sont responsables du comportement agressif. La même activité le long des connexions neuronales chez les hommes, en revanche, était réduite.

Les humains fabriquent eux-mêmes l’hexadécanal en tant que sous-produit des processus métaboliques ; il reste à déterminer s’ils peuvent également l’acquérir à partir de certains aliments, explique Mishor.

Cette étude ne comportait pas de mesures des réactions physiologiques à cette odeur, ce qui aurait renforcé les résultats, selon Jasper de Groot de l’université Radboud aux Pays-Bas. Néanmoins, cette étude pourrait avoir des « implications révolutionnaires », dit-il.

Il influence différemment le comportement

« L’hexadécanal se trouve sous le seuil de la conscience, mais il semble qu’il influence différemment le comportement des mâles et des femelles », explique M. de Groot. « Ce sont des effets vraiment frappants [qui soulignent] le fait que ce n’est pas parce que nous n’en sommes pas conscients que cela ne nous affecte pas fortement ». Malgré tout, les gens n’agissent pas toujours en fonction de l’agressivité qu’ils ressentent, précise-t-il.

Cette recherche a été publiée dans Science Advances.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pexels