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La Terre a un deuxième partenaire sur son orbite. Les troyens sont des astéroïdes qui partagent l’orbite d’une planète ou d’une lune, se déplaçant sur la même trajectoire juste devant ou derrière le plus grand corps, à des endroits appelés points de Lagrange. Jusqu’à présent, nous ne connaissions qu’un seul troyen terrestre – la plupart de ceux qui se trouvent dans notre système solaire appartiennent plutôt à Jupiter – mais une équipe de chercheurs en a trouvé un deuxième appelé 2020 XL5.

L’astéroïde 2020 XL5

Ce nouvel astéroïde troyen a été découvert par des astronomes utilisant le Panoramic Survey Telescope and Rapid Response System (Pan-STARRS1) à Hawaï. À l’époque, nous ne disposions pas de suffisamment de données pour savoir s’il s’agissait d’un troyen. Paul Wiegert, de l’université de Western en Ontario au Canada, et ses collègues ont donc utilisé le télescope de 2,2 mètres de l’université d’Hawaï, au Mauna Kea, pour effectuer davantage d’observations.

Ils ont découvert qu’il s’agit bien d’un troyen, bien que son orbite autour du Soleil ne soit pas exactement la même que celle de la Terre – elle est légèrement ovale et inclinée, avec une petite oscillation. « Si vous imaginez qu’il s’agit d’une piste de course, la Terre est comme une voiture qui avance doucement sur la piste, et cet objet conduit de manière plus erratique », explique Wiegert. « Ils sont sur la même piste, mais pas toujours dans la même voie ».

Il sortira de son orbite dans 6 000 ans

L’orbite de 2020 XL5 l’amène à 15 millions de kilomètres de Vénus – environ 10 % de la distance entre la Terre et le Soleil – tous les 30 ans environ. Cela signifie qu’il est susceptible d’être poussé hors de son orbite stable dans environ 6 000 ans, après quoi il deviendra probablement « un astéroïde géocroiseur ordinaire », déclare Wiegert. Les chercheurs ont calculé qu’il se trouve probablement sur son orbite actuelle depuis 1444.

Comme les objets de ce type restent proches de la Terre pendant de longues périodes, ils constituent des sujets particulièrement intéressants pour les missions de visite des astéroïdes. Ils nous aident également à comprendre l’histoire dynamique de notre système solaire.

Des indices sur notre système solaire

« Il existe différentes niches dynamiques où les astéroïdes pourraient exister, par exemple cet état troyen, et le fait qu’il y ait ou non des astéroïdes dans ces états nous donne des indices sur la façon dont le système solaire s’est formé », explique Wiegert. « Nous faisons une sorte d’inventaire des objets de notre système solaire et des niches qu’ils peuvent occuper pendant combien de temps ».

Cette recherche a été pré-publiée dans arXiv.

Source : New Scientist
Crédit photo : Pixabay