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Lorsque votre préadolescent ne dort pas suffisamment, certains signes, comme la mauvaise humeur, sont évidents. Mais certains effets sont plus subtils. Une vaste étude, la première du genre, menée par l’hôpital pour enfants de Boston, montre maintenant qu’un sommeil trop court ou de mauvaise qualité peut empêcher le cerveau de développer des connexions solides et efficaces.

« Le début de l’adolescence est une période critique du développement du cerveau », explique la chercheuse principale, le Dr Caterina Stamoulis. « Les circuits cérébraux des préadolescents mûrissent rapidement, en particulier ceux qui sont impliqués dans les processus de la pensée de haut niveau comme la prise de décision, la résolution de problèmes et les fonctions exécutives – la capacité à planifier, à coordonner et contrôler les actions et les comportements. »

Une analyse des habitudes de sommeil

Le Dr Stamoulis, avec le Dr Eliot Katz, et l’assistante de recherche Skylar Brooks, a analysé les données relatives au sommeil et à l’imagerie cérébrale de plus de 5 500 enfants âgés de 9 à 11 ans, issus de l’étude ABCD (Adolescent Brain Cognitive Development), financée par le gouvernement. Tous ces enfants avaient subi une imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf) alors qu’ils étaient éveillés mais ne participaient à aucune tâche.

Les parents ont rempli des enquêtes détaillées sur les habitudes de sommeil de leurs enfants. Les questionnaires portaient sur le nombre d’heures de sommeil par nuit, le temps que l’enfant met à s’endormir, les réveils, les difficultés à se rendormir, les difficultés respiratoires, les ronflements, les cauchemars, les difficultés à se réveiller, la somnolence diurne, etc.

Le sommeil et les réseaux cérébraux

Avec ces données d’imagerie en main, l’équipe a utilisé des techniques mathématiques pour examiner plusieurs réseaux cérébraux qui jouent un rôle important dans la fonction cognitive. Les propriétés de ces réseaux reflètent l’efficacité avec laquelle le cerveau traite les informations et la résistance de ses circuits aux facteurs de stress tels que les événements négatifs de la vie.

Lorsque les chercheurs ont analysé les données cérébrales par rapport aux données sur le sommeil, ils ont constaté que les préadolescents qui dormaient moins que le nombre d’heures recommandé, qui mettaient plus de temps à s’endormir, qui se réveillaient fréquemment pendant la nuit et qui souffraient de troubles respiratoires pendant le sommeil (comme le ronflement) étaient plus susceptibles d’avoir des réseaux cérébraux moins efficaces pour s’adapter et de se reconnecter, et moins résistants au stress.

Des processus affectés par des anomalies

« Les anomalies que nous avons identifiées peuvent potentiellement affecter de multiples processus cognitifs, notamment l’attention, la capacité à réguler ses émotions, la mémoire et la capacité à planifier, à coordonner et contrôler des actions et des comportements », explique le Dr Stamoulis.

« Ils peuvent potentiellement affecter la façon dont les adolescents prennent des décisions, contrôlent leur comportement, traitent l’information et apprennent. L’une des meilleures choses que vous puissiez faire pour la santé du cerveau de votre enfant est de l’aider à passer régulièrement de bonnes nuits de sommeil. »

Cette recherche a été publiée dans Cerebral Cortex Communications.

Source : Children’s Hospital Boston
Crédit photo : StockPhotoSecrets