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Des saumons hybrides sont apparus près de l’île de Vancouver, au Canada, peut-être en raison des changements environnementaux dans les cours d’eau où ils ont éclos. Andres Araujo, de Pêches et Océans Canada à Nanaimo, et ses collègues ont analysé les gènes des saumons prélevés principalement dans le détroit de Géorgie, qui sépare l’île de Vancouver du continent, entre 2013 et 2019.

Des saumons hybrides

Ils ont trouvé que les échantillons de ce qu’ils supposaient être de jeunes saumons Chinook (Oncorhynchus tshawytscha) présentaient des marqueurs génétiques inhabituels. D’autres prélèvements et analyses génétiques ont révélé que ces poissons étaient des hybrides, croisés avec des saumons cohos (Oncorhynchus kisutch), une autre espèce trouvée dans cette région.

Beaucoup de ces hybrides ressemblent à un mélange des deux espèces, dit Araujo. Certains ont une gencive grise, intermédiaire entre la gencive noire du Chinook et la gencive claire du coho.

Des saumons hybrides ont déjà été observés, mais très rarement. Dans cette dernière étude, l’équipe a trouvé une présence persistante et faible d’hybrides, dont la plupart ont été trouvés près de l’embouchure de la rivière Cowichan, une importante frayère pour ces deux espèces. Selon l’équipe, près de 5 % des poissons échantillonnés qui seraient originaires de la Cowichan sont des hybrides.

Ce serait le résultat du changement climatique

Araujo et ses collègues pensent que ces hybrides pourraient être le résultat de l’impact du changement climatique sur la Cowichan. Ces dernières années, les conditions de sécheresse ont fait baisser le niveau d’eau de la rivière, retardant le début du frai du saumon à la fin de l’été. Cela augmente le risque que le coho – qui arrive et fraie en automne – chevauche le frai du quinnat, ce qui pourrait entraîner un croisement.

Araujo dit qu’il y a eu des rapports anecdotiques de saumons coho et Chinook partageant les frayères de la Cowichan en même temps, « ce qui n’est pas vraiment ce à quoi on s’attend ».

On pense que les opérations d’exploitation forestière le long de la rivière ont réduit la quantité d’habitats propices au frai du saumon, ce qui encourage encore plus ces deux espèces à se croiser. Comme de plus en plus de cours d’eau de cette région se traitent dans un monde de plus en plus chaud, de tels hybrides pourraient devenir plus fréquents, selon les chercheurs.

L’équipe a trouvé quelques hybrides qui ont atteint l’âge adulte et ont pu se reproduire, mais le croisement pourrait poser des problèmes car les hybrides pourraient être moins bien adaptés à leur environnement, dit Araujo. Michael Miller, de l’université de Californie à Davis, n’est pas convaincu que l’hybridation soit directement liée aux activités humaines. Ces deux espèces fréquentent les mêmes rivières depuis « des milliers d’années », explique M. Miller, et ont connu de nombreuses années de basses d’eaux, avec peu d’écart dans le frai.

Des conséquences plus importantes

Si l’hybridation a un impact négatif sur les populations des saumons, elle pourrait avoir des conséquences plus larges. Le saumon est une source de nourriture pour toute une série d’animaux, et il est à la fois important sur le plan économique pour cette région et profondément significatif dans les cultures indigènes.

M. Araujo espère que les futurs programmes de surveillance pourront utiliser la prévalence de ces hybrides comme un signe d’alerte pour la santé de l’écosystème, car ils « pourraient être un indicateur de problèmes » dans le système fluvial, comme des niveaux d’eau bas.

Cette recherche a été publiée dans Ecology and Evolution.

Source : New Scientist
Crédit photo : Depositphotos