extinction-de-la-mégafaune-a-augmenté-les-incendies-des-prairies

Du tatou géant au bison géant, de nombreux grands mangeurs de plantes ont été éliminés au cours des 50 000 dernières années. Une étude vient de révéler que les continents qui ont perdu le plus de ces mégafaunes herbivores ont connu la plus forte augmentation des incendies dans les prairies et les savanes.

La disparition de la mégafaune

« Il est aujourd’hui prouvé que les herbivores peuvent limiter les incendies en réduisant la charge de combustible », explique Allison Karp de l’université de Yale. En fait, certains partisans du réensauvagement soutiennent que la restauration des grands herbivores peut contribuer à réduire les incendies des forêts.

Quelques études ont déjà révélé que les incendies étaient plus nombreux dans certaines régions après la disparition de la mégafaune au cours des 50 000 dernières années. Karp et ses collègues ont décidé d’examiner la situation globale en analysant deux bases de données. La première, appelée HerbiTraits, contient des informations sur tous les herbivores de plus de 10 kilos ayant vécu au cours des 130 000 dernières années.

L’autre, appelée Global Paleofire Database (base de données mondiale sur les paléo-incendies), contient des enregistrements de charbon de bois déposé dans des lacs provenant de 160 sites dans le monde, qui révèlent les changements de l’activité des incendies à proximité.

L’Amérique du Sud a été la plus touchée

L’équipe a constaté que les plus fortes augmentations de l’activité du feu se situaient dans les continents, tels que l’Amérique du Sud, qui ont perdu le plus de grands herbivores, avec des augmentations plus faibles là où il y a eu moins d’extinctions, comme en Afrique. Cependant, Karp n’a pas trouvé de lien étroit entre la disparition des brouteurs – qui se nourrissent des arbres – et l’activité des incendies dans les régions boisées.

« La relation entre les extinctions et les changements dans l’activité du feu n’était vraiment forte que si l’on examinait les extinctions des brouteurs, c’est-à-dire d’herbivores qui mangent de l’herbe », explique-t-elle.

Karp précise que son étude ne peut rien nous dire sur les effets de cette augmentation de l’activité du feu. Mais d’autres études suggèrent qu’ils ont été dramatiques. Après l’élimination par l’homme de la mégafaune australienne, par exemple, l’augmentation de l’activité du feu a pu transformer la végétation du continent.

La chasse serait un facteur déterminant

Les raisons de la disparition d’un si grand nombre de mégafaunes dans le monde au cours de cette période sont encore débattues. Il est clair que beaucoup ont été durement touchés par les changements climatiques liés à la dernière période glaciaire, mais la chasse humaine pourrait avoir été le facteur déterminant dans la plupart des cas.

Cette recherche a été publiée dans Science.

Source : New Scientist
Crédit photo : Depositphotos