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La SEP serait causée par le virus d’Epstein-Barr

biologie 14 janvier 2022

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On soupçonne depuis longtemps que le virus commun d’Epstein-Barr peut déclencher la sclérose en plaques (SEP). Maintenant, une étude portant sur 10 millions de militaires américains a montré que pratiquement tous les cas de SEP sont précédés d’une infection par ce virus. Cette découverte suggère qu’un vaccin contre le virus d’Epstein-Barr pourrait réduire considérablement l’incidence de la SEP.

Le virus d’Epstein-Barr

« C’est vraiment très extraordinaire », déclare Alberto Ascherio de l’université de Harvard. Elle devrait permettre de trouver de meilleurs moyens de traiter la SEP et de la prévenir, dit-il. La SEP est causée par le système immunitaire qui attaque la gaine protectrice qui entoure les nerfs, entraînant des symptômes tels que des difficultés à marcher qui s’aggravent avec le temps.

Le virus d’Epstein-Barr est une sorte de virus de l’herpès qui se propage principalement par la salive, par exemple en s’embrassant ou en buvant dans le même verre. Il est à l’origine de la mononucléose, parfois appelée fièvre glandulaire. Les infections initiales peuvent provoquer peu de symptômes, mais une fois que le virus pénètre dans les cellules immunitaires appelées cellules B, il s’y cache en permanence. Il peut se réactiver et causer des problèmes plus tard dans la vie, y compris divers problèmes de santé.

La difficulté de démontrer que le virus d’Epstein-Barr est la principale cause de la SEP est que 9 personnes sur 10 dans le monde sont infectées par ce virus. Cela signifie que les scientifiques doivent suivre un très grand nombre de personnes pour savoir si les personnes qui n’ont pas été infectées par le virus sont moins susceptibles de développer une SEP.

L’équipe a trouvé ses preuves dans le personnel de l’armée américaine

L’équipe d’Ascherio a trouvé le nombre de personnes dont elle avait besoin dans le personnel de l’armée américaine, à qui l’on prélève régulièrement des échantillons de sang et qu’on stocke, ce qui permet de les tester ultérieurement pour détecter les infections à Epstein-Barr. « C’est à peu près unique au monde », déclare M. Ascherio.

Seuls 5 % des recrues n’étaient pas infectés par le virus d’Epstein-Barr lors de leur première prise de sang. Sur 10 millions de militaires, 955 ont développé une sclérose en plaques, généralement environ 10 ans après le premier prélèvement.

Pourtant, un seul de ceux qui ont développé la SEP a été testé négatif pour les anticorps contre le virus d’Epstein-Barr. Trente-quatre autres n’étaient pas infectés lorsque leur premier échantillon de sang a été prélevé, mais l’ont été avant que la SEP ne soit diagnostiquée.

Des résultats vraiment convaincants 

« Ces résultats fournissent des données convaincantes qui impliquent le virus d’Epstein-Barr comme déclencheur du développement de la sclérose en plaques », écrivent William Robinson et Lawrence Steinman de l’Université de Stanford, en Californie, dans un article sur cette étude. « Maintenant que le déclencheur initial de la sclérose en plaques a été identifié, cette maladie pourrait peut-être être éradiquée. »

Bien qu’il n’existe actuellement aucun vaccin contre le virus d’Epstein-Barr, plusieurs groupes tentent d’en développer un. Le 5 janvier, Moderna a annoncé qu’elle avait commencé à tester un candidat vaccin à ARNm chez l’homme.

« En fin de compte, nous ne pouvons pas être certains que le virus d’Epstein-Barr est à l’origine de la sclérose en plaques tant que nous n’aurons pas vu l’impact de la prévention de l’infection par le virus d’Epstein-Barr sur l’incidence de la sclérose en plaques », déclare Clare Walton de la Société britannique de la sclérose en plaques.

Trouver des moyens de cibler directement le virus pourrait également améliorer les traitements, selon M. Ascherio. « La présence du virus fournit une stimulation persistante au système immunitaire », dit-il.

Pourquoi si peu de personnes développent la SEP

Ce qui reste obscur, c’est pourquoi si peu de personnes infectées par ce virus développent une sclérose en plaques – moins d’une sur 10 000 chez les recrues. « Un ou plusieurs facteurs supplémentaires doivent être nécessaires pour déclencher la sclérose en plaques », dit Walton.

Toutefois, selon M. Ascherio, c’est la norme plutôt que l’exception que seule une minorité des personnes infectées par un virus présente des complications graves. Par exemple, seule une infime partie des personnes infectées par le poliovirus développe une faiblesse musculaire qui peut entraîner un handicap permanent, tout comme seule une petite partie des personnes infectées par le coronavirus se retrouve à l’hôpital. Cela pourrait être dû à des facteurs génétiques.

Cette recherche a été publiée dans Science.

Source : New Scientist
Crédit photo : iStock