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Les avertissements d’une arme hypersonique russe contre laquelle les États-Unis ne peuvent pas se défendre pourraient vous avoir fait réagir la semaine dernière. Mais qu’est-ce que c’est exactement et comment fonctionne-t-elle ? Le président russe Vladimir Poutine a d’abord annoncé l’arme hypersonique, dénommée Avangard, dans un discours en mars. La semaine dernière, des sources de renseignements américaines ont déclaré à CNBC que l’arme avait été testée avec succès plusieurs fois et pourrait être opérationnelle en 2020.

Les Russes ont publié peu de détails concrets sur l’arme, mais d’après les informations disponibles, il semble que l’arme soit un soi-disant véhicule de glisse hypersonique, a déclaré Thomas Juliano, professeur adjoint d’ingénierie aérospatiale à l’Université de Notre Dame spécialisée en vol hypersonique.

Poutine a affirmé que le véhicule serait capable d’atteindre des vitesses de Mach 20 – ou 20 fois la vitesse du son – et pourrait échapper aux systèmes de défense antimissile actuels des États-Unis. Ce véhicule peut supposément porter une ogive nucléaire, selon les sources de renseignements des États-Unis.

Une arme indétectable

Plutôt que de générer sa propre puissance pour atteindre des vitesses hypersoniques, ce véhicule de glisse attrape un missile balistique intercontinental (ICBM). Typiquement, ces fusées volent dans l’espace sur une trajectoire d’arc avant de libérer des ogives près du sommet de la parabole, et ces ogives retombent sur la cible à des vitesses hypersoniques sous la puissance de la gravité. Puis Avangard rentre dans l’atmosphère et sa forme aérodynamique génère une portance qui lui permet de glisser à des vitesses hypersoniques, explique Juliano, ce qui lui permet de voyager plus loin et de manœuvrer en descendant.

Des aéronefs hypersoniques

Le véhicule semble suivre un dessin connu sous le nom de «waverider», a déclaré Juliano. Les waveriders sont des aéronefs hypersoniques qui ont des fuselages en forme de coin spécialement conçus pour générer une portance en surfant sur l’onde de choc générée par les coups de son propre avion dans l’air à grande vitesse. Ceci est important à des altitudes plus élevées, où la densité de l’air est faible, ce qui rend difficile la génération d’une montée avec des conceptions d’ailes conventionnelles, et parce qu’il n’a pas besoin de grandes ailes, le véhicule est plus profilé, et la traînée réduite lui permet de maintenir sa vitesse sur une distance beaucoup plus longue, a expliqué Juliano.

Construire un véhicule qui peut tolérer des vitesses hypersoniques et des températures qu’ils génèrent n’est pas une mince affaire, a déclaré Juliano. Mais le design que les Russes ont choisi contourne l’un des défis majeurs: la propulsion. « Concevoir un système de propulsion opérationnel à Mach 10 ou au-dessus est extraordinairement difficile », a-t-il expliqué. « En plaçant le planeur au-dessus d’un ICBM, vous n’avez plus besoin de concevoir un moteur hypersonique à respiration aérienne standard. »

Très maniable

Contrôler un véhicule à une vitesse aussi élevée est toujours incroyablement difficile. Les Russes prétendent qu’Avangard est très maniable, et basé sur la vidéo générée par ordinateur incluse dans la déclaration de Poutine, il semble avoir plusieurs volets similaires aux ailes utilisées par les avions pour changer de direction. Ce réglage des profils aérodynamiques à des vitesses hypersoniques n’est pas une tâche triviale, car l’onde de choc peut avoir des interactions complexes avec l’air circulant sur les surfaces du véhicule, entraînant un comportement «non linéaire», explique Juliano.

Cela signifie que de minuscules ajustements peuvent avoir des impacts démesurés, ce qui rend très difficile le calcul du déplacement d’un volet ou d’un profil. « Il doit être précis, il doit fonctionner rapidement et c’est un environnement beaucoup plus difficile à prévoir », a-t-il déclaré.

Néanmoins, Juliano pense que les affirmations russes sont crédibles, car la technologie est en cours de développement depuis un certain temps. Les États-Unis ont testé leur propre version, baptisée Hypersonic Technology Vehicle 2, en 2010 et 2011, mais les deux vols ont été des échecs et la Chine a aussi un système expérimental, nommé DF-ZF.

Des systèmes de défense inadaptés

Les efforts russes pour développer des véhicules hypersoniques planent explicitement sur l’évasion des systèmes américains de défense antimissile, a déclaré Pavel Podvig, un analyste indépendant spécialisé dans l’arsenal nucléaire russe. Les défenses actuelles des États-Unis sont conçues pour retirer les ogives conventionnelles des ICBM sur des trajectoires balistiques prévisibles lorsqu’elles sont encore dans l’espace; ces défenses ne sont pas bien adaptées pour intercepter les armes qui arrivent à grande vitesse dans l’atmosphère, a déclaré Podvig, et contrairement aux ogives traditionnelles, les véhicules seront capables de manoeuvrer autour des défenses.

Mais Podvig a expliqué qu’il n’est pas clair si les armes fournissent vraiment des capacités militaires supplémentaires utiles. « Il a été décrit comme une arme à la recherche d’une mission », a-t-il déclaré à Live Science. « Mon point de vue est que vous n’avez pas vraiment besoin de ce genre de capacité, cela ne change pas vraiment grand-chose en matière de capacité à atteindre les cibles. »

Podvig a souligné que l’ICBM qui transportait l’Avangard pendant les essais, le SS-19, porte normalement six ogives conventionnelles. Si l’objectif est de contrer les systèmes de défense antimissile, il serait tout aussi facile de les charger d’un plus grand nombre d’ogives standard, a-t-il déclaré.

Une incertitude dangereuse

Selon M. Podvig, de telles armes pourraient engendrer une incertitude dangereuse, car elles ne sont pas couvertes par des traités de contrôle des armements tels que New START, qui obligent les pays à indiquer leur nombre, le type et l’emplacement des armes nucléaires comme ICBM. De plus, les capacités et les utilisations potentielles des planeurs hypersoniques ne sont toujours pas claires.

« Ces systèmes créent de plus grands risques d’erreur de calcul », a déclaré Podvig, « et il n’est pas clair si nous pouvons gérer efficacement ces risques. » Dans un effort pour réduire une partie de cette incertitude, le Pentagone envisagerait de placer des capteurs basés dans l’espace pour repérer des armes hypersoniques, selon Space News. L’approche exigerait une constellation coûteuse de satellites, mais serait meilleure pour repérer des armes qui planent dans la haute atmosphère et pourrait également voir plus loin que les systèmes terrestres limités par l’horizon.

Les intentions de la Russie

Podvig explique qu’un système de ce type bien conçu devrait être capable de détecter les armes hypersoniques en vol, mais il n’est pas clair que cela faciliterait l’interception de ces véhicules rapides et manoeuvrables. Ce qui place Les Russes, comme une véritable menace pour les pays ciblés, et comme Poutine l’a expliqué il y a quelques semaines: « écoutez-nous maintenant ». Cette phrase en dit long sur la l’intention de la Russie. Les petits de jeux de pouvoir des États-unis ne devraient pas prendre cette menace à la légère, car cette fois Poutine semble être sérieux.

Il est loin le temps où les USA dominaient le monde, la Russie avec Avangard devient un joueur qu’il faudra dorénavant respecter, si tant est que le Président actuel arrive à comprendre que la menace est bien réelle. Souhaitons-lui bonne chance, car maintenant le monde n’est plus le terrain de jeu soumis aux dictats d’une seule et unique puissance militaire, et Poutine vient de la placer son pays bien devant, car la menace est bien réelle. Il n’en tient maintenant qu’à Trump et à ses conseillers de faire face à une arme d’une efficacité redoutable, si bien sûr, tout cela s’avère vrai dans les mois à venir, après une intensive analyse d’Avangard.

Source : Space